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Leyendas Boricuas del Olimpismo: Jaime Espinal dejó atrás una vida de “luchas” para convertirse en uno de los medallistas olímpicos más inesperados de la historia

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Su medalla de plata en la lucha, estilo libre, coronó una histórica actuación para Puerto Rico en los Juegos de Londres 2012

Jaime Espinal se quedó con la plata en lucha olímpica durante las Olimpiadas en Londres.

Yolymar de Jesús Pérez

Por Yolymar de Jesús Pérez

Periodista de Deportesyolymar.dejesus@gfrmedia.com

NOTA DEL EDITOR

Octava de una serie de diez historias para recordar los diez medallistas olímpicos de Puerto Rico. Espera una nueva entrega todos los lunes.

Cuando la delegación de Puerto Rico aterrizó en los Juegos Olímpicos de Londres 2012, el nombre de Franklin Gómez estaba circulado como un serio candidato para darle a la isla su primera medalla en la lucha en este escenario deportivo. Gómez y el vallista Javier Culsonfiguraban como la esperanza de la isla para ganar dos medallas en unas mismas Olimpiadas por primera vez desde los Juegos de Los Ángeles 1984.

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Sin embargo, como bien dice el cantante Rubén Blades, “la vida te da sorpresas, sorpresas te da la vida”.

Un resfriado limitó a Gómez en sus combates en el mattress de la capital inglesa, y fueJaime Yupset Espinal Fajardo el que eventualmente subió al podio olímpico, una gran y bienvenida sorpresa para Puerto Rico

El 11 de agosto de 2012, Espinal Fajardo logró la medalla de plata en el estilo libre, división de 84 kilogramos (kg). Espinal Fajardo cayó en la final 6-1 y 2-0 ante el entonces campeón mundial Sharif Sharifov, de Azerbaiyán.

Sara Rosario, quien hoy día preside elComité Olímpico de Puerto Rico(Copur), era la jefa de misión de la delegación boricua en Londres 2012.

“Jaime y Franklin siempre tuvieron una excelente relación, convivieron juntos por muchos periodos y eran grandes amigos y compañeros de equipo. Cuando a Franklin le sucede ese incidente de la congestión, Jaime realmente tomó la batuta de ese deseo que tenían de llevar la lucha al medallero olímpico y tuvo una excelente competencia”, recordó Rosario en entrevista conEl Nuevo Día.

Visita aquí el especial de Leyendas Boricuas del Olimpismo.

1 / 9 | Jaime Espinal: el hijo adoptivo de la isla y primer medallista de la lucha olímpica boricua . Javier Culson (izquierda) y Jaime Espinal sujetan las preseas de bronce y plata, respectivamente, que capturaron en las Olimpiadas en Londres. Archivo/Ramón «Tonito» Zayas

La medalla fue la primera en la historia para la lucha boricua en Juegos Olímpicos, y apenas la segunda de plata en el medallero histórico. La única otra plata había sido ganada por el boxeador Luis Francisco Ortiz en Los Ángeles 1984.

Además, fue la segunda medalla para Puerto Rico en Londres 2012. Unos días antes, Culson le había dado a la isla un bronce en los 400 metros con vallas.

Puerto Rico solo había ganado dos medallas en unos Juegos Olímpicos en Los Ángeles 1984, gracias a la plata de Ortiz y el bronce del también boxeador Arístides González.

En el 2012, el Copur era presidido por David Bernier.

“Fue un momento de mucha emoción”, recordó Bernier en entrevista por separada con El Nuevo Día. “Todo el que pudo ver la pelea no tenía que saber de lucha para disfrutar la belleza de la ejecución de Jaime. No solo logró esa medalla de plata histórica, sino que la forma en que lo hizo fue una ejecución extraordinaria. Lo disfrutamos mucho en la delegación y en el país completo”.

Rosario, por otro lado, aseguró que Espinal fue un atleta exitoso a lo largo de toda su carrera, aunque no había recibido resultados significativos a la par con su calidad.

De esa pelea yo sí recuerdo muy bien cuando recibe la medalla porque Jaime era un atleta extraordinario, pero nunca había tenido un día y un resultado tan extraordinario como ese. Previo había tenido medallas a nivel de juegos regionales y a nivel de otros eventos, pero una medalla olímpica, yo estaba muy consciente del cambio de vida que iba a traer para Jaime Espinal”, dijo Rosario.

Espinal y su entonces entrenador Pedro Rojas fueron contactados por El Nuevo Día, pero ambos declinaron ofrecer entrevistas para esta historia.El gran día en que Jaime Espinal hizo historia para Puerto Rico

El gran día en que Jaime Espinal hizo historia para Puerto Rico

El luchador sorprendió a la isla ganando plata en las Olimpiadas de Londres 2012.

“Jaime peleó como nunca”

Espinal, con 27 años en ese momento, comenzó su ruta hacia el podio con una victoria en octavos de final sobre Andrew Dick, de Nigeria, por 7-0 y 2-1. Luego, en cuartos de final, superó a Dato Marsagishvili, de Georgia, por 6-4 y 7-1. Espinal aseguró medalla tras su triunfo en la semifinal sobre Soslan Gattsiev, de Bielorrusia, por 7-2 y 8-0. En la final, perdió ante Sharifov por 6-1 y 2-0.

Recuerdo su combate como hoy, Jaime ha sido un gran luchador, ha pasado por muchas dificultades de vida, y siempre a través del deporte y el trabajo que hizo la Federación en aquel entonces, su entrenador, Pedro Rojas, desde muy adolescente, rindió frutos ese día. Jaime subió y peleó como nunca”, dijo Rosario.

El retirado luchador nació en República Dominicana, donde estuvo hasta sus cinco años de edad antes de mudarse a Puerto Rico junto a su madre Alejandrina Fajardo Hernández. Fue en la isla donde se desarrolló para convertirse en el octavo medallista olímpico de la isla.PUBLICIDAD

Su madre había llegado a Puerto Rico dos años antes para emplearse como enfermera, según una historia previa de este medio.

De acuerdo a otros reportes de periódicos locales, Espinal inició en la lucha tan pronto como a los nueve años en el Club Sparta, en Puerto Nuevo. Allí trabajó con Rojas hasta convertirse en medallista olímpico. Previo a Londres 2012, Espinal había logrado oro en los Juegos Centroamericanos y del Caribede Mayagüez 2010. En los Juegos Panamericanos de Guadalajara 2011, finalizó en el quinto puesto.

“Aposté a que regresáramos al podio olímpico y luchamos durísimo desde Mayagüez 2010 para lograr subir”, recordó Bernier sobre su gestión al frente del Copur.

“Pero, aún tú haciéndolo bien y haciendo todo lo que hay que hacer, es difícil. Gracias a Dios no solo logramos una, sino dos con Culson y con Espinal en dos deportes como atletismo y lucha olímpica. De verdad que fue la culminación de un ciclo olímpico que para nosotros fue fundamental para el cambio en la mentalidad del pueblo hacia el olimpismo, que estaba reclamando una medalla”, abundó Bernier, quien en ese entonces le había prometido al país que de no conseguir una presea olímpica, renunciaría a su puesto como cabecilla del Copur.

La cosecha

Espinal se entrenó en Cuba durante los meses previo a las Olimpiadas de Londres 2012, una movida clave en lograr esa medalla, según recordó Rosario.

“Fue un atleta que en algún momento careció hasta de tener un hogar fijo. Recuerdo que en un momento dado el Comité y la Federación (de Lucha) lo enviaron a entrenar por largos periodos a Cuba, con dos propósitos. Obviamente, porque era el mejor lugar de entrenamiento para el peso que él estaba y segundo, porque tampoco tenía en Puerto Rico un hogar fijo”, contó.PUBLICIDAD

Cuando Espinal tenía 15 años, emigró de Puerto Rico a Nueva York junto a su familia. Allí, donde vivió un año, sufrió racismo y xenofobia, según relató Espinal en entrevistas previas.

“Yo vi la culminación de una historia de vida. Logrando, a través del deporte, el éxito y como fui parte de esa historia, me identifiqué muy personalmente con lo que estaba logrando. Me sentía que estaba con él en el mattress”, compartió Bernier sobre sus recuerdos en Londres.

El ahora dentista recordó una imagen suya de Londres 2012 con lágrimas en su rostro al conocer que Espinal habría asegurado la medalla de plata.

David Bernier llora al conocer que Espinal habría asegurado la medalla de plata.
David Bernier llora al conocer que Espinal habría asegurado la medalla de plata. (Archivo)

“Fue un sentimiento automático de alegría por ver a un joven como Jaime que todos los que estuvimos con él en su proceso de desarrollo sabemos lo difícil que fue echar para adelante en la vida y lograr el máximo de la ejecución deportiva, en unos Juegos Olímpicos era algo que nos llenaba todo de emoción y de mucho orgullo”, agregó.

Para Rosario, la presea de Londres fue la recompensa a cada sacrificio y vicisitud.

“De ahí en adelante, obviamente, la cara y la vida de Jaime Espinal cambió por completo. Y sin lugar a dudas, esa medalla sirvió para rendir otros frutos que hoy día los estamos viendo en el deporte de lucha”, dijo la presidenta.

“El auge que ha tenido la lucha olímpica tras la medalla de Jaime Espinal se está viendo ahora con resultados extraordinarios”, añadió Rosario.

Los luchadores Sebastián Rivera, Jonovan Smith, Darián Cruz e Ethan Ramos serán la representación de la lucha en los próximosJuegos Olímpicos de París 2024.PUBLICIDAD

Espinal, abanderado de la delegación olímpica en los Juegos de Río 2016, es solo uno de tres atletas puertorriqueños con medallas en todas las competencias del ciclo olímpico (Centroamericanos y del Caribe, Panamericanos y Olimpiadas), siendo los otros dos Culson y la tenista Mónica Puig, ambos también retirados.

Para la edición de Río, participó en los 86 kg y finalizó en el undécimo puesto.

Jaime Espinal, quien nació en República Dominicana, pero que vive en Puerto Rico desde los cinco años, ha representado a la isla en cada evento deportivo al que ha asistido.
Jaime Espinal, quien nació en República Dominicana, pero que vive en Puerto Rico desde los cinco años, representó a la isla en cada evento deportivo al que ha asistido.

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La carrera de la yabucoeña Yolymar de Jesús Pérez como periodista inició en los pasillos de la Universidad de Puerto Rico (UPR), recinto de Río Piedras, cuando laboró con el medio…Leer más

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