Skip to content

Luis Pedraza Leduc: Impulso a la organización sindical a raíz de huelga automotriz

Spread the love

Los efectos de las huelgas y una exitosa negociación colectiva en las principales empresas de automóviles en EEUU se están dejando sentir. En primer lugar, el liderato de la UAW está aprovechando el momento para lanzar una campaña de organización en todas las plantas de EEUU.

Auto workers in Detroit wait to enter a meeting on September 10 about their impending Big 3 strike. The union’s gains at the Big 3 have drawn the attention of non-union auto workers. Photo: Jim West, jimwestphoto.com.

Buenos días. Los efectos de las huelgas y una exitosa negociación colectiva en las principales empresas de automóviles en EEUU se están dejando sentir. En primer lugar, el liderato de la UAW está aprovechando el momento para lanzar una campaña de organización en todas las plantas de EEUU.

Compartimos un artículo en el que se reseñan las campañas sindicales. Pero más importante aún es la descripción que se hace del por que los trabajadores se organizan. Como el respeto está valorado por encima de los aumentos de salario. Las tendencias a mayor accidentes laborales por razon de el exceso de trabajo.

También se discuten las prácticas de los patronos para impedir la organización sindical y como estas empresas obtienen grandes ahorros del gobierno para establecer su plantas y aumentar sus ganancias.

Ese estudio sobre la explotación en el mundo tecnológico es fundamental ya que más allá del salario existen otros elementos que hacen atractivo que la gente se organice. De eso se trata, de estudiar y descifrar la relación entre trabajo-explotación-ganancia-valoración-respeto.

Pensemos.

Luis Pedraza Leduc

Los trabajadores automotrices dirigen el impulso hacia la organización de plantas en todo Estados Unidos.

noviembre 30, 2023

“La compañía sabe que los trabajadores de Toyota están observando”, dijo el presidente de Union Auto Workers, Shawn Fain, el 3 de noviembre. “Y cuando llegue el momento, los trabajadores de Toyota y todos los trabajadores automotrices no sindicalizados estarán listos para ponerse de pie”.

Ese momento ha llegado: ayer el UAW anunció su plan, ya en marcha, para organizar todo el sector automotriz. “Los trabajadores de todo el país, desde el oeste hasta el medio oeste y especialmente en el sur, se están acercando para unirse a nuestro movimiento y unirse al UAW”, dijo Fain en un nuevo video.

El sindicato dice que miles de trabajadores se han acercado para pedir apoyo para sindicalizar sus plantas automotrices. Han buscado en los sitios web antiguos de campañas sindicales anteriores y han llenado formularios para ponerse en contacto con un organizador.

“A todos los trabajadores automotrices que trabajan sin los beneficios de un sindicato: ahora es su turno”, dijo, invitando a los trabajadores automotrices a unirse a la campaña de sindicalización y diciéndoles dónde pueden firmar electrónicamente las tarjetas sindicales, en UAW.org/join.

Miles de trabajadores automotrices no sindicalizados ya se están organizando en los 10 trasplantes de propiedad extranjera, incluidos Toyota, Hyundai y Mercedes, así como en el sector de vehículos eléctricos en Tesla, Rivian y Lucid. En general, la campaña de sindicalización cubrirá a 150,000 trabajadores, aproximadamente el mismo número de trabajadores cubiertos por los contratos de los 3 grandes, en 13 fabricantes de automóviles.


En la planta de vehículos eléctricos de Rivian en Bloomington, Illinois, los trabajadores ya han creado un comité organizador, encuestaron a 1,000 de sus compañeros de trabajo sobre mejoras laborales importantes y realizaron peticiones exigiendo descansos más largos. Hay alrededor de 5.000 trabajadores por hora en la planta.

“Rivian ya sabe que nos estamos organizando”, dijo Sonia Williams, quien pidió usar un seudónimo por temor a que la compañía tomara represalias. “No nos da vergüenza. Les hemos dado la oportunidad de reunirse con nosotros. Llamaron para decir que estaban enfermos en ambas ocasiones. También les hemos entregado peticiones”.

La membresía de la UAW ha disminuido de 1,5 millones en 1979 a 383.000 en 2023. Recién salido de revertir décadas de concesiones en el sector automotriz, el liderazgo reformista del sindicato ahora también está tratando de revertir la disminución de su membresía.

El UAW espera pasar de la reforma sindical y un lucrativo acuerdo contractual a una nueva organización, apostando a que los trabajadores querrán unirse a un sindicato transformado y combativo.

STAND-UP 2.0

En el video, Fain señaló la estrategia de la Huelga de Pie de los 3 Grandes Trabajadores de la Industria Automotriz, que implicó un aumento calibrado de los paros laborales hasta que los fabricantes de automóviles -Ford, Stellantis y General Motors- cedieron a las demandas de los trabajadores. La estrategia mantuvo a las empresas en vilo en todo momento.

Ahora, el UAW está desplegando una estrategia similar, con la esperanza de tomar a las empresas con la guardia baja en cuanto a dónde puede surgir una campaña sindical. El sindicato está alentando a los trabajadores a realizar campañas simultáneamente en los fabricantes de automóviles no sindicalizados.

Según el plan, una vez que el 30 por ciento de los trabajadores de cualquier planta hayan firmado tarjetas sindicales, los trabajadores harán pública su campaña. Algunas plantas ya han alcanzado ese umbral, según el UAW. En la marca del 50 por ciento, los trabajadores reúnen a sus compañeros de trabajo, familias, vecinos y líderes comunitarios, según el sindicato.

Tan pronto como el 70 por ciento de los trabajadores de una planta determinada firmen tarjetas y tengan un comité compuesto por trabajadores de todos los turnos y clasificaciones de trabajo, exigirán el reconocimiento voluntario de su sindicato. Si la empresa se niega, los trabajadores presentan una elección ante la Junta Nacional de Relaciones Laborales.

El UAW está rompiendo con los esfuerzos de años anteriores en plantas individuales a favor de lo que llama un enfoque de organización de impulso, junto con una fuerte campaña de organización interna.

Ese enfoque para enfrentar a todo el sector automotriz se basa en generar impulso a partir de cada lucha, abriendo múltiples frentes en lo que el sindicato espera que se convierta en una ola de organización. El UAW se inspira en el continuo impulso de organización de los trabajadores de Starbucks.

“La campaña Starbucks Workers United demostró que es posible organizar cientos de lugares de trabajo, incluso en las corporaciones multimillonarias más antisindicales”, dijo John Logan, profesor de estudios laborales en la Universidad Estatal de San Francisco. SBWU ha organizado 360 tiendas en dos años. “Aprovechando el impulso de su histórico contrato en el Big 3, no hay razón por la que el UAW no pueda organizarse en múltiples plantas no sindicalizadas en el sur. La pregunta es si, como la campaña de Starbucks, es capaz de capturar la imaginación de los trabajadores”.

En un comunicado de prensa, el UAW destacó el complejo de ensamblaje de Toyota en Georgetown, Kentucky, donde 7.800 trabajadores construyen el Camry de la compañía, el vehículo utilitario deportivo Rav 4 y el lujoso Lexus ES.

EL GOLPE DE UAW

Tan pronto como el sindicato anunció los grandes aumentos salariales y de beneficios que habían ganado los trabajadores de las 3 grandes, Toyota, Honda y Hyundai se apresuraron a aumentar los salarios. Honda anunció aumentos salariales del 11 por ciento; Hyundai aumentó el salario en un 25 por ciento en los siguientes cuatro años. Toyota ha ofrecido a sus trabajadores un aumento menor del 9 por ciento para disuadirlos de organizar un sindicato.

Mientras tanto, Toyota ha obtenido un cuarto de billón en ganancias en la última década, según el sindicato. Las ganancias de la compañía han aumentado un 30 por ciento, mientras que el salario de su CEO ha aumentado en un 125 por ciento.

“Toyota no está dando aumentos por la bondad de su corazón”, dijo Fain en una declaración en video compartida por More Perfect Union. “Toyota es la compañía automotriz más grande y rentable del mundo. Podrían haber subido los salarios hace un mes o hace un año. Lo hicieron ahora porque la empresa sabe que vamos a por ellos. “A pesar de que todavía no son miembros de nuestro sindicato, ese aumento salarial que Toyota les está dando es el aumento de UAW”, dijo Fain, dirigiéndose a los trabajadores de Toyota. “UAW. Eso significa ‘De nada’.

“Te invitamos a unirte a nuestro movimiento Stand-Up. Si esto es lo que Toyota te da cuando los 3 Grandes se ponen de pie y luchan, imagínate lo que podrías lograr si te unes al UAW y te pones de pie y luchas por ti mismo”.

ALTA PRODUCTIVIDAD, LARGAS HORAS

El aumento salarial no ha cambiado la determinación del trabajador de Toyota, Jeff Allen, de organizarse con sus compañeros de trabajo en Georgetown. “Estamos cansados de retroceder mientras nuestra empresa sigue avanzando”, dijo Allen. “Queremos la seguridad de tener un contrato para proteger nuestra compensación total para ahora y nuestro futuro”.

En Hyundai en Montgomery, Alabama, Gilbert Brooks, miembro del equipo desde hace 12 años, ha tenido en mente organizar un sindicato desde que fue contratado. Había sido miembro de los Steelworkers durante 11 años en la fábrica de neumáticos Goodyear en Anniston. En Hyundai, 3,500 empleados por hora, temporales y contratados ensamblan el Santa Fe, Tucson y Santa Cruz, el Genesis GV70 y el GV70 electrificado.

“Construimos 1.500 coches al día y 500 coches al turno”, dijo Brooks. Cuando se mide por la velocidad a la que se produce un automóvil, esta es la segunda planta más productiva del mundo. Esa alta productividad, dice, debería ser recompensada con salarios más altos. Gana 28,35 dólares la hora, que subirá a unos 30 dólares en enero después del aumento salarial prometido. La compañía también ofrece un bono de $4,000. Las nuevas contrataciones comienzan en alrededor de $ 19.

En los últimos tres años, las ganancias de Hyundai se han disparado un 75 por ciento, mientras que los precios de sus vehículos aumentaron un 32 por ciento. “Estamos mal pagados y sobrecargados de trabajo”, dijo Brooks. Su punto de comparación es lo que ganará su ex esposa en la planta de GM en Spring Hill, Tennessee: pasará de 25 a 35 dólares la hora de inmediato bajo el nuevo contrato de la UAW con GM.

Pero los principales puntos conflictivos son la seguridad y el respeto en el trabajo. Dijo que la empresa obliga a los trabajadores a realizar trabajos que realmente requieren dos personas y cambia las reglas de trabajo por capricho. El resultado son lesiones. Desde 2012, dijo Brooks, se ha sometido a dos cirugías de cuello y dos del manguito rotador. Sufrió las primeras lesiones relacionadas con el trabajo en 2014 después de extenuantes turnos de 10 horas en la línea de equipamiento instalando soportes en los vehículos. El trabajo requería que levantara los brazos por encima de la cabeza todo el día para atornillar los soportes.

Cuando se quejó a la gerencia sobre el dolor, dijo Brooks, la clínica interna le dio compresas de calor o bolsas de hielo (una práctica común también en el empacado de carne) para evadir el informe obligatorio de lesiones a la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional. Tuvo que buscar atención médica de un proveedor externo.

ZANAHORIAS Y PALOS

En ese momento, en 2014, la compañía ni siquiera ofrecía trabajo ligero para los trabajadores lesionados, pero una vez que se corrió la voz en la planta de que se estaba llevando a cabo una campaña de sindicalización, dijo Brooks, Hyundai usó una mezcla de zanahorias y palos para hacer retroceder la campaña sindical, incluida la oferta de trabajo liviano y bonificaciones. Brooks dijo que la campaña nunca obtuvo suficientes tarjetas de autorización firmadas para solicitar una elección sindical. Culpa a la desmoralización que se extendió por la planta a raíz de la derrota del UAW en Volkswagen en Chattanooga ese año, combinada con la amenaza de la compañía de cerrar y reubicarse. Los trabajadores de VW de Chattanooga lo intentaron y volvieron a perder en 2019. Pero el impulso está ahora del lado del comité organizador de Hyundai, ya que más personas han salido en apoyo del sindicato después de la pelea por el contrato de los 3 grandes, dijo Brooks. “Todo tiene que cambiar, desde la seguridad dentro de la planta hasta el trato de las personas que están haciendo el trabajo que hace que la empresa funcione”.

En Rivian, Williams dijo que las principales preocupaciones de los trabajadores en el lugar de trabajo giran en torno a la seguridad y el tiempo libre. Las lesiones incluyen una mano aplastada, un pie roto, una oreja cortada y costillas rotas, según las quejas presentadas ante OSHA. Los trabajadores atribuyen estas lesiones al ritmo vertiginoso de la producción. Lo peor está por venir. Este mismo mes, la compañía elevó sus previsiones de producción para todo el año en 2.000 vehículos, hasta las 54.000 unidades.

En 2022, los trabajadores a menudo trabajan 12 horas al día, siete días a la semana. Pero Williams dijo que la compañía cambió su horario a turnos de 12 horas, cuatro días a la semana, en anticipación a la Ley de Descanso de Un Día en Siete de Illinois, donde un empleado tiene derecho a al menos un día libre en cualquier período consecutivo de siete días. La ley entró en vigor en enero de 2023.

Rivian ha encontrado otras formas de monopolizar el tiempo de los trabajadores, incluida la reducción de sus horas de enfermedad de 80 a 40 por año en enero de 2023. Mientras tanto, los empleados asalariados tienen vacaciones pagadas ilimitadas, según una captura de pantalla compartida con Labor Notes. Los trabajadores también han presentado quejas ante la OSHA por la falta de salidas de emergencia.

EL DESCUENTO DE ALABAMA

Un desafío para el sindicato es que los empleos en la fabricación de automóviles pagan muy por encima de otras opciones en los estados de bajos salarios del sur. También hay menos familiaridad con los sindicatos, especialmente entre los trabajadores más jóvenes. La tasa de sindicalización en Alabama, por ejemplo, es del 7.2 por ciento. Cuando los trasplantes ubicaron su fabricación en el sur, esto influyó en su cálculo.

“Es el descuento de Alabama”, dijo Jeremy Kimbrell, quien gana 32 dólares la hora después de 24 años en el trabajo en Mercedes-Benz. El fabricante de automóviles con sede en Alemania fabrica sus SUV de lujo altamente rentables y Maybach GLS en el condado de Tuscaloosa, Alabama, y construyó una planta de baterías eléctricas el año pasado en las cercanías de Woodstock. La gigantesca planta de Mercedes, cubierta de relucientes paneles metálicos, fue construida en un bosque de pinos en 1997.

En el momento de su inversión inicial, Alabama desembolsó más de 300 millones de dólares en exenciones fiscales y otros subsidios para atraer a Mercedes-Benz al estado, alegando que la empresa crearía 1.500 puestos de trabajo y otros 15.000 a 17.000 puestos de trabajo relacionados. Eso equivale a $200,000 por cada trabajo, 18 veces lo que Tennessee pagó por una planta de Nissan en 1980, más de 7 veces lo que Tennessee pagó por la planta Saturn de General Motors en 1985, 4 veces lo que Kentucky pagó por una planta de Toyota en 1985 y 3 veces lo que Carolina del Sur pagó por una planta de BMW en 1992. “, según un análisis del New York Times de 1996.

Desde entonces, la compañía ha expandido sus operaciones en el estado. Emplea a 6.300 trabajadores en dos grandes talleres de carrocería que alimentan un taller de pintura, dos talleres de ensamblaje y un centro logístico, así como un centro de distribución global de piezas de servicio, un centro de consolidación y la nueva planta de baterías para vehículos eléctricos.

Kimbrell ha sido parte de dos esfuerzos frustrados para organizar la planta. “En el pasado, cuando hacíamos campañas, le decía a la gente que teníamos que hacer un argumento marginal de que los 3 grandes estaban recibiendo un poco más de dinero, pensiones y un poco más de beneficios”, dijo.

“Cuando lo ponías en papel, era un argumento marginal y mucha gente decía: ‘Bueno, estamos aquí en Alabama. Tenemos derecho a trabajar y eso es de esperar”. Ahora la diferencia se ha vuelto mucho mayor desde que los 3 grandes han aumentado su fórmula de participación en las ganancias y obtuvieron algunos aumentos realmente buenos”.

Kimbrell y sus compañeros de trabajo comparan eso con el aumento de 87 centavos que recibieron en octubre, que él llamó “una bofetada en la cara”. “En la medida en que pidamos aumentos, no nos sentamos como iguales en la mesa de negociaciones”, dijo.

Con el acuerdo contractual del UAW en las noticias, dijo Kimbrell, sus compañeros de trabajo están comenzando a beneficiarse y tener el poder de un sindicato. “Entienden que el empleador simplemente no nos respeta como trabajadores”, dijo. “Están dando lo que creen que pueden arreglárselas; No nos están dando la parte que nos corresponde”. Antes de la recesión de 2008, los trabajadores ganaban horas extras después de ocho horas al día. Ahora se activa después de 40 horas en una semana.

También solían recibir un bono de $500 el 4 de julio. A principios de la década de 2000, Mercedes-Benz lanzó lo que llama “participación en el equipo”, que los trabajadores encuentran opaca: sus bonificaciones no están vinculadas a las ganancias de la empresa como en una fórmula de participación en las ganancias. La empresa introdujo un sistema de dos niveles, en el que los trabajadores que realizan el mismo trabajo obtienen diferentes salarios y beneficios a partir de enero de 2020.

Los acuerdos recientemente ratificados de los 3 Grandes eliminan los niveles salariales casi por completo.

“SE PUEDE CONSTRUIR ALGO PODEROSO”

El favoritismo y la falta de respeto también irritan a los trabajadores de la planta de Mercedes. Y los beneficios y las condiciones se han deteriorado. Los trabajadores tienen lo que se llama un horario de seis por diez: trabajan turnos de 10 horas, seis días seguidos, en una rotación de tres equipos.

“En la mayoría de los lugares donde me he organizado, incluso cuando el problema es el salario, lo que realmente motiva a los trabajadores es el respeto y la dignidad”, dijo Gene Bruskin, quien dirigió una exitosa campaña sindical en una planta procesadora de carne de cerdo de Smithfield en Carolina del Norte en 2008. “Si se sienten irrespetados y no hay dignidad en el trabajo, la gente es infeliz. Si puedes aprovechar esa falta de respeto profundamente arraigada, permitir que salga a la luz, entonces puedes construir algo poderoso”.

Williams dijo que Rivian la convirtió en una de las organizadoras clave de la campaña sindical después de ver a la gerencia ascender a un líder de equipo que ella y sus compañeros de trabajo habían denunciado por acoso. “En lugar de despedirlo, lo ascendieron a gerente y lo llevaron a un turno diferente, para que estuviera lejos de nosotros, los alborotadores”, dijo. “Me marcaron como pro-sindicato”. La gerencia comenzó a interrogarla sobre su presunto papel de liderazgo sindical, acribillándola con preguntas sobre la campaña sindical y las actividades de los trabajadores. “Y lo curioso fue que en ese período de tiempo, yo era neutral con los sindicatos”, dijo. “Pensé que si ya me iban a castigar por ello, también podría seguir adelante y hacerlo”.

https://labornotes.org/sites/default/files/styles/author_thumb/public/profiles/photos/Untitled%20design%20%2829%29.png?itok=wKdOZyXk

Luis Feliz León es escritor y organizador de Labor Notes.luis@labornotes.org

Auto Workers Direct Momentum Toward Organizing Plants Across the U.S.

November 30, 2023 / Luis Feliz Leonenlarge or shrink textlogin or register to comment

“The company knows that Toyota workers are watching,” said Auto Workers President Shawn Fain on November 3. “And when the time comes, Toyota workers and all non-union auto workers are going to be ready to stand up.”

That time has come—yesterday the UAW announced its plan, already in motion, to organize the whole auto sector. “Workers across the country, from the West to the Midwest and especially in the South, are reaching out to join our movement and to join the UAW,” said Fain in a new video.

The union says thousands of workers have reached out asking for support in unionizing their auto plants. They’ve scoured the old websites from previous union drives and filled out forms to be put in touch with an organizer.

“To all the auto workers out there working without the benefits of a union: Now it’s your turn,” he said, inviting auto workers to join the organizing push and telling them where they can electronically sign union cards, at UAW.org/join.

Thousands of non-union auto workers are already organizing across the 10 foreign-owned transplants, including Toyota, Hyundai, and Mercedes, as well as in the electric vehicle sector at Tesla, Rivian, and Lucid. Overall, the organizing drive will cover 150,000 workers—roughly the same number of workers covered under the Big 3 contracts—across 13 automakers.

At Rivian’s electric vehicle plant in Bloomington, Illinois, workers have already built an organizing committee, surveyed 1,000 of their co-workers on major job improvements, and run petitions demanding longer breaks. There are about 5,000 hourly workers at the plant.

“Rivian already knows that we are organizing,” said Sonia Williams, who asked to use a pseudonym for fear the company would retaliate. “We’re not shy about it. We have given them opportunities to meet with us. They called in sick both times. We’ve also handed them petitions.”

UAW membership has dwindled from 1.5 million in 1979 to 383,000 in 2023. Fresh off reversing decades of concessions in auto, the union’s reform leadership is now also seeking to reverse its membership decline.

The UAW is hoping to springboard from union reform and a lucrative contract deal into new organizing, betting that workers will want to join a transformed, fighting union.

STAND-UP 2.0

In the video, Fain pointed to the strategy of the Big 3 auto workers’ Stand-Up Strike, which involved a calibrated ramp-up of work stoppages until the automakers—Ford, Stellantis, and General Motors— caved to worker demands. The strategy kept the companies guessing throughout.

Now, the UAW is deploying a similar strategy, hoping to catch the companies off guard as to where a union campaign may pop up. The union is encouraging workers to run campaigns simultaneously across the non-union automakers.

Under the plan, once 30 percent of workers at any given plant have signed union cards, workers will go public with their drive. Some plants have already met that threshold, according to the UAW. At the 50 percent mark, workers rally their co-workers, families, neighbors, and community leaders, according to the union.

As soon as 70 percent of workers at a given plant sign cards, and have a committee made up of workers from every shift and job classification, they will demand voluntary recognition of their union. If the company refuses, the workers file for an election with the National Labor Relations Board.

The UAW is breaking away from previous years-long efforts at single plants in favor of what it calls a momentum organizing approach, coupled with a strong inside organizing campaign.

That approach to taking on the whole auto sector is predicated on generating momentum from each fight, opening multiple fronts in what the union hopes will swell into a tidal wave of organizing. UAW is drawing inspiration from the ongoing organizing push by Starbucks workers.

“The Starbucks Workers United campaign showed that it is possible to organize hundreds of workplaces, even at the most anti-union billion-dollar corporations,” said John Logan, a professor of labor studies at San Francisco State University. SBWU has organized 360 stores in two years. “Building on the momentum of its historic contract at the Big 3, there’s no reason why the UAW cannot organize at multiple non-union plants in the South. The question is whether, like the Starbucks campaign, it’s able to capture the imagination of the workers.”

In a press release, the UAW singled out Toyota’s Georgetown, Kentucky, assembly complex where 7,800 workers build the company’s Camry, the Rav 4 sport utility vehicle, and the luxury Lexus ES.

THE UAW BUMP

As soon as the union announced the big wage and benefit gains that Big 3 workers had won, Toyota, Honda, and Hyundai rushed to boost pay. Honda announced wage hikes of 11 percent; Hyundai bumped pay by 25 percent over the next four years. Toyota has offered its workers a smaller 9 percent raise to dissuade them from organizing a union.

Meanwhile Toyota has hauled in a quarter-trillion in profit in the past decade, according to the union. The company’s profits have surged 30 percent, while its CEO’s pay has increased by 125 percent.

“Toyota isn’t giving out raises out of the goodness of their heart,” Fain said in a video statement shared by More Perfect Union. “Toyota is the largest and most profitable auto company in the world. They could have just as easily raised wages a month ago or a year ago. They did it now because the company knows we’re coming for them.

“Even though you’re not yet members of our union, that pay raise Toyota’s giving you is the UAW bump,” Fain said, addressing Toyota workers. “UAW. That stands for ‘You are welcome.’

“You are welcome to join our Stand-Up movement. If this is what Toyota gives you when the Big 3 stand up and fight, imagine what you could accomplish if you join the UAW and stand up and fight for yourselves.”

HIGH PRODUCTIVITY, LONG HOURS

The pay raise hasn’t changed Toyota worker Jeff Allen’s resolve to organize with his co-workers at Georgetown. “We are tired of going backwards while our company continues to move forward,” said Allen. “We want the security of having a contract to protect our total compensation for now and our future.”

At Hyundai in Montgomery, Alabama, 12-year team member Gilbert Brooks has had organizing a union on his mind since he was hired. He had been a member of the Steelworkers for 11 years at the Goodyear tire factory in Anniston. At Hyundai, 3,500 hourly, temporary, and contract employees assemble the Santa Fe, Tucson, and Santa Cruz, the Genesis GV70, and the Electrified GV70.

“We build 1,500 cars a day and 500 cars a shift,” said Brooks. When measured by the speed a car is produced, this is the second-most-productive plant in the world. That high productivity, he says, should be rewarded with higher wages. He earns $28.35 an hour, which will go up to around $30 in January after the promised wage hike. The company is also offering a $4,000 bonus. New hires start at around $19.

Over the past three years, Hyundai’s profits have soared 75 percent, while its vehicle prices rose 32 percent. “We are underpaid and overworked,” Brooks said. His point of comparison is what his ex-wife will earn at GM’s Spring Hill plant in Tennessee: she’ll go from $25 to $35 an hour right away under the new UAW contract at GM.

But the main sticking points are safety and respect on the job. He said the company forces workers to do jobs that really require two people and changes work rules on a whim. The result is injuries.

Since 2012, Brooks said, he has undergone two neck and two rotator cuff surgeries. He sustained the first work-related injuries in 2014 after grueling 10-hour shifts on the trim line installing brackets on vehicles. The job required him to lift his arms over his head all day to screw the brackets on.

When he complained to management about the pain, Brooks said, the in-house clinic gave him heat packs or ice packs (a common practice also in meatpacking) to evade mandatory reporting of injuries to the Occupational Safety and Health Administration. He had to seek medical care from an outside provider.

CARROTS AND STICKS

At the time, in 2014, the company didn’t even offer light duty for injured workers—but once word spread around the plant that a unionization campaign was afoot, Brooks said, Hyundai used a mix of carrots and sticks to beat back the union drive, including offering light duty and bonuses. Brooks said the campaign never got enough signed authorization cards to file for a union election. He blames the demoralization that swept the plant in the wake of the UAW’s defeated drive at Volkswagen in Chattanooga that year, combined with the company’s threat to close down and relocate. Chattanooga VW workers tried and lost again in 2019.

But momentum is now on the organizing committee’s side at Hyundai, as more people have come out in support of the union after the Big 3 contract fight, Brooks said. “Everything needs to change, from the safety inside the plant to the treatment of the people that are doing the work that makes the company run.”

At Rivian, Williams said workers’ main workplace concerns revolve around safety and time off. Injuries include a crushed hand, a broken foot, a sliced ear, and broken ribs, according to complaints filed with OSHA. Workers attribute these injuries to the breakneck pace of production. There’s worse to come. Just this month, the company raised its production forecasts for the full year by 2,000 vehicles, to 54,000 units.

In 2022, workers often put in 12-hour days, seven days a week. But Williams said the company changed its scheduling to 12-hour shifts, four days a week, in anticipation of Illinois’s One Day Rest in Seven Act, where an employee is entitled to at least one day off in any consecutive seven-day period. The law went into effect in January 2023.

Rivian has found other ways to monopolize workers’ time, including reducing their sick hours from 80 to 40 per year in January 2023. Meanwhile, salaried employees have unlimited paid vacations, according to a screenshot shared with Labor Notes. Workers have also filed complaints with OSHA over a lack of fire exits.

THE ALABAMA DISCOUNT

A challenge for the union is that auto manufacturing jobs pay well above other options in the low-wage states of the South. There’s also less familiarity with unions, especially among younger workers. The unionization rate in Alabama, for example, is 7.2 percent. When the transplants located their manufacturing in the South, this factored into their calculation.

“It’s the Alabama discount,” said Jeremy Kimbrell, who earns $32 an hour after 24 years on the job at Mercedes-Benz. The German-based automaker manufactures its highly profitable luxury SUVs and Maybach GLS in Tuscaloosa County, Alabama, and built an electric battery plant last year in nearby Woodstock. The mammoth Mercedes plant, covered in gleaming metallic panels, was built in a pine forest in 1997.

At the time of its initial investment, Alabama forked over $300 million in tax breaks and other subsidies to attract Mercedes-Benz to the state, claiming that the company would create 1,500 jobs and another 15,000 to 17,000 related jobs.“That amounts to $200,000 for each job—18 times what Tennessee paid for a Nissan plant in 1980, more than 7 times what Tennessee paid for the General Motors Saturn plant in 1985, 4 times what Kentucky paid for a Toyota plant in 1985 and 3 times what South Carolina paid for a BMW plant in 1992,” according to a New York Times analysis from 1996.

Since then, the company has expanded its operations in the state. It employs 6,300 workers at two large body shops that feed into one paint shop, two assembly shops, and a logistics center, as well as a global service parts distribution center, a consolidation center, and the new EV battery plant.

Kimbrell has been part of two foiled efforts to organize the plant. “In the past when we ran campaigns, I would tell people, we have to make a marginal argument that the Big 3 are getting a little more money, they got pensions, and a little more benefits,” he said.

“When you put it on paper, it was a marginal argument and a lot of people would say, ‘Well, we’re down here in Alabama. We’re right-to-work and that’s just to be expected.’ Now the difference has got so much greater since the Big 3 has increased its formula on profit-sharing, and got some really nice raises.”

Kimbrell and his co-workers compare that to the 87-cent raise they got in October, which he called “a slap in the face.”

“As far as we beg for raises, we’re not sitting down as equals at the negotiating table,” he said.

With the UAW’s contract settlement in the news, Kimbrell said, his co-workers are beginning to come around to the benefit and power of a union. “They understand that the employer just doesn’t respect us as workers,” he said. “They’re giving what they think they can get by with; they’re not giving us our equal share.”

Before the 2008 recession, workers earned overtime after eight hours in a day. Now it kicks in after 40 hours in a week.

They also used to get a $500 bonus on the Fourth of July. In the early 2000s, Mercedes-Benz launched what it calls “team share,” which workers find opaque—its bonuses aren’t pegged to company profits as in a profit-sharing formula. The company introduced a two-tier system, where workers doing the same job earn different pay and benefits starting in January 2020.

The recently ratified Big 3 agreements eliminate wage tiers almost entirely.

‘YOU CAN BUILD SOMETHING POWERFUL’

Favoritism and disrespect also rankle workers at the Mercedes plant. And benefits and conditions have deteriorated. Workers are on what is called a six-by-ten schedule—they work 10-hour shifts, six days in a row, on a three-team rotation.

“Most places where I’ve ever organized, even when the issue is pay, what really motivates workers is respect and dignity,” said Gene Bruskin, who led a successful union campaign at a Smithfield pork processing plant in North Carolina in 2008. “If they feel disrespected, and there’s no dignity on the job, people are unhappy. If you can tap into that deep-seated disrespect, allow that to sort of come out, then you can build something powerful.”

Williams said Rivian turned her into one of the key organizers of the union drive after watching management promote a team leader who she and her co-workers had reported for harassment. “Instead of firing him, they promoted him to a manager and got him to a different shift, so that he was away from us troublemakers,” she said. “I got marked as pro-union.”

Management began grilling her about her alleged union leadership role, peppering her with questions about the union drive and worker activities. “And the funny thing was at that time period, I was union-neutral,” she said. “I figured if they’re already gonna punish me for it, I might as well just go ahead and do it.”

https://labornotes.org/sites/default/files/styles/author_thumb/public/profiles/photos/Untitled%20design%20%2829%29.png?itok=wKdOZyXk

Luis Feliz Leon is a staff writer and organizer with Labor Notes.luis@labornotes.org

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *