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Luis Pedraza Leduc: ¿Puede imaginar a un candidato a la presidencia de los EEUU convicto por un delito grave?

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No es la primera ocasión que en la historia de EEUU un candidato a la presidencia fuera convicto de delito grave y estuviera preso al momento de las elecciones

Buenos días. ¿Puede imaginar a un candidato a la presidencia de los EEUU convicto por un delito grave? ¿Puede imaginar que ese candidato esté preso en el momento de las elecciones? Esta es la realidad de EEUU hoy cuando el candidato del Partido Republicano Donald Trump ha sido encontrado culpable y enfrenta otros cargos. Y todavía hay más. Puede ser electo ya que existe una gran masa de votantes que cree en su candidatura.

Recientemente leí una columna de opinión en la cual se daba el dato de que no sería la primera ocasión que en la historia de EEUU un candidato a la presidencia fuera convicto de delito grave y estuviera preso al momento de las elecciones. Ocurrió en 1920 y el candidato era Eugene Debs. Corría por el Partido Socialista y su delito fue oponerse a la Primera Guerra Mundial por lo cual se le acusó de sedición y se le condenó a diez años de prisión. Debs fue un sindicalista que se formó en las luchas de los obreros industriales del ferrocarril. Su primera ocasión en la cárcel fue por desobedecer una orden de terminar una huelga que finalizó victoriosa. Le costó seis meses de cárcel. Allí tuvo la oportunidad de conocer las ideas socialista lo cual amplió su visión y compromiso.

Al salir de la cárcel contribuyó a fundar organizaciones políticas de naturaleza socialista. Fue candidato a presidente en varios cuatrienios siendo el último en 1920. Fue indultado posteriormente a las elecciones. Ha sido respetado y reconocido hasta hoy por su compromiso sindical y político. 

La comparación entre Debs y Trump es injusta. Uno fue a la cárcel por su integridad y verticalidad. Por expresar sus ideas y convicción. Tiene un legado reconocido ampliamente y con orgullo.

El otro es simplemente un ladrón pervertido.  

Luis Pedraza Leduc


Eugene V. Debs

Eugene Victor Debs (5 de noviembre de 1855 – 20 de octubre de 1926) fue un socialista, activista político y sindicalista estadounidense, uno de los miembros fundadores de Industrial Workers of the World (IWW) y cinco veces candidato del Partido Socialista de América a la presidencia de los Estados Unidos. A través de sus candidaturas presidenciales, así como de su trabajo con los movimientos obreros, Debs finalmente se convirtió en uno de los socialistas más conocidos que vivían en los Estados Unidos.

Al principio de su carrera política, Debs fue miembro del Partido Demócrata. Fue elegido como demócrata para la Asamblea General de Indiana en 1884. Después de trabajar con varios sindicatos más pequeños, incluida la Hermandad de Bomberos de Locomotoras, Debs dirigió su sindicato en una gran huelga de diez meses contra el Ferrocarril CB&Q en 1888. Debs jugó un papel decisivo en la fundación de la Unión Ferroviaria Americana (ARU), uno de los primeros sindicatos industriales del país. Después de que los trabajadores de la Pullman PalaceCar Company organizaran una huelga salvaje por los recortes salariales en el verano de 1894, Debs inscribió a muchos en la ARU. Encabezó un boicot de la ARU contra el manejo de trenes con vagones Pullman en lo que se convirtió en la huelga nacional de Pullman, que afectó a la mayoría de las líneas al oeste de Detroit y a más de 250.000 trabajadores en 27 estados. 

Supuestamente, para mantener el correo en funcionamiento, el presidente Grover Cleveland utilizó al Ejército de los Estados Unidos para romper la huelga. Como líder de la ARU, Debs fue condenado por cargos federales por desafiar una orden judicial contra la huelga y cumplió seis meses de prisión.

En prisión, Debs leyó varias obras de teoría socialista y emergió seis meses después como un adherente comprometido del movimiento socialista internacional. Debs fue miembro fundador de la socialdemocracia de América (1897), el Partido Socialdemócrata de América(1898) y el Partido Socialista de América (1901). Debs se postuló como candidato socialista a la presidencia de los Estados Unidos cinco veces: 1900 (ganando el 0,6 por ciento del voto popular), 1904 (3,0 por ciento), 1908 (2,8 por ciento), 1912 (6,0 por ciento) y 1920 (3,4 por ciento), la última vez desde una celda de prisión. También fue candidato al Congreso de los Estados Unidos por su estado natal, Indiana, en 1916.

Debs se destacó por sus habilidades oratorias, y su discurso denunciando la participación estadounidense en la Primera Guerra Mundial llevó a su segundo arresto en 1918. Fue declarado culpable en virtud de la Ley de Sedición de 1918 y condenado a 10 años de prisión. El presidente Warren G. Harding conmutó su sentencia en diciembre de 1921. Debs murió en 1926, poco después de ser ingresado en un sanatorio debido a problemas cardiovasculares que desarrolló durante su tiempo en prisión.

Biografía

Eugene Victor «Gene» Debs nació el 5 de noviembre de 1855 en Terre Haute, Indiana, hijo de Jean Daniel y Marguerite Mari Bettrich Debs, quienes emigraron a los Estados Unidos desde Colmar, Alsacia, Francia. Su padre, que provenía de una próspera familia protestante, era propietario de una fábrica textil y un mercado de carne. Lleva el nombre de los autores franceses EugèneSue y Victor Hugo.

Debs asistió a la escuela pública y abandonó la escuela secundaria a los 14 años. Aceptó un trabajo en el Ferrocarril Vandalia limpiando la grasa de los camiones de las locomotoras de carga por cincuenta centavos al día. Más tarde se convirtió en pintor y limpiador de coches en los talleres ferroviarios. En diciembre de 1871, cuando un bombero borracho de la locomotora no se presentó a trabajar, Debs fue presionado para servir como bombero nocturno. Decidió seguir siendo bombero huyendo entre Terre Haute e Indianápolis, ganando más de un dólar por noche durante los siguientes tres años y medio.

En julio de 1875, Debs se fue a trabajar a una tienda de comestibles al por mayor, donde permaneció durante cuatro años mientras asistía a una escuela de negocios local por la noche.

Debs se unió a la Hermandad de Bomberos de Locomotoras (BLF) en febrero de 1875 y se convirtió en miembro activo de la organización. En 1877 se desempeñó como delegado de la logia Terre Haute en la convención nacional de la organización. Debs fue elegido editor asociado del órgano mensual del BLF, Firemen’sMagazine, en 1878. Dos años más tarde, fue nombrado Gran Secretario y Tesorero de la BLF y editor de la revista en julio de 1880. Trabajó como funcionario del BLF hasta enero de 1893 y como editor de la revista hasta septiembre de 1894.

Al mismo tiempo, se convirtió en una figura prominente en la comunidad. Sirvió dos mandatos como secretario municipal de Terre Haute, de septiembre de 1879 a septiembre de 1883. En el otoño de 1884, fue elegido como demócrata para representar a Terre Haute y al condado de Vigo en la Asamblea General de Indiana. Sirvió durante un mandato en 1885.

Debs se casó con Katherine «Kate» Metzel el 9 de junio de 1885 en la iglesia episcopal de San Esteban. Su hogarsigue en pie en Terre Haute, conservado en el campus de la Universidad Estatal de Indiana.

Activismo laboral

Las hermandades ferroviarias eran organizaciones comparativamente conservadoras, centradas en la prestación de compañerismo y servicios más que en la negociación colectiva. Su lema era «Benevolencia, Sobriedad e Industria». Como editor de la revista oficial de la Hermandad de Bomberos de Locomotoras, Debs se concentró inicialmente en mejorar los programas de seguro de muerte e incapacidad de la hermandad. A principios de la década de 1880, los escritos de Debs enfatizaron los temas de la autoelevación: la templanza, eltrabajo duro y la honestidad. Debs también sostenía la opinión de que «el trabajo y el capital son amigos» y se oponía a las huelgas como medio para resolver las diferencias. La hermandad nunca había autorizado una huelga desde su fundación en 1873 hasta 1887, un récord del que Debs estaba orgulloso. Las compañías ferroviarias cultivaron la hermandad y les otorgaron beneficios como transporte gratuito a sus convenciones para los delegados. Debs también invitó al presidente de ferrocarriles, Henry C. Lord, a escribir para la revista. Resumiendo el pensamiento de Debs en este período, el historiador David A. Shannon escribió: «El desiderátum de Debs era de paz y cooperación entre el trabajo y el capital, pero esperaba que la administración tratara al trabajo con respeto, honor e igualdad social».

Poco a poco, Debs se convenció de la necesidad de un enfoque más unificado y de confrontación, ya que los ferrocarriles eran fuerzas poderosas en la economía. Una influencia fue su participación en la huelga del ferrocarril de Burlington de 1888, una derrota para los trabajadores que convenció a Debs de «la necesidad de reorganizarse a través de las líneas artesanales», según Joanne Reitano. Después de dimitir como Gran Secretario de la Hermandad en 1893, Debs organizó uno de los primeros sindicatos industriales de los Estados Unidos, el Sindicato Americano de Ferrocarriles (ARU), para trabajadores no cualificados. Fue elegido presidente de la ARU tras su fundación, con su colega organizador sindical ferroviario George W. Howard como primer vicepresidente. El sindicato golpeó con éxito el Great Northern Railway en abril de 1894, ganando la mayoría de sus demandas.

Pullman Strike

En 1894, Debs se involucró en la huelga de Pullman, que surgió de una disputa de compensación iniciada por los trabajadores que construyeron los vagones de ferrocarril fabricados por la Pullman Palace Car Company. La Pullman Company, citando la caída de los ingresos después del pánico económico de 1893, había recortado los salarios de sus empleados en un veintiocho por ciento. Los trabajadores, muchos de los cuales ya eran miembros de la ARU, pidieron apoyo al sindicato en su convención en Chicago, Illinois. Debs trató de persuadir a los miembros del sindicato, que trabajaban en los ferrocarriles, de que el boicot era demasiado arriesgado dada la hostilidad de los ferrocarriles y el gobierno federal, la debilidad del sindicato y la posibilidad de que otros sindicatos rompieran la huelga.

Los miembros ignoraron sus advertencias y se negaron a manejar vagones Pullman o cualquier otro vagón de ferrocarril adjunto a ellos, incluidos los vagones que contenían US Mail. Después de que el director de la junta directiva de la ARU, Martin J. Elliott, extendiera la huelga a St. Louis, duplicando su tamaño a ochenta mil trabajadores, Debs cedió y decidió participar en la huelga, que ahora estaba respaldada por casi todos los miembros de la ARU en el área inmediata de Chicago. El 9 de julio de 1894, un editorial del New York Times llamó a Debs «un infractor de la ley en libertad, un enemigo de la raza humana». Los huelguistas lucharon estableciendo boicots a los vagones de tren Pullman y, con el eventual liderazgo de Debs, la huelga llegó a ser conocida como la «Rebelión de Debs».

El gobierno federal intervino, obteniendo una orden judicial contra la huelga con el argumento de que los huelguistas habían obstruido el envío del correo de los Estados Unidos, transportado en automóviles Pullman, al negarse a presentarse a trabajar. El presidente GroverCleveland, a quien Debs había apoyado en sus tres campañas presidenciales, envió al Ejército de los Estados Unidos para hacer cumplir la orden judicial. La presencia del ejército fue suficiente para romper la huelga. En total, treinta huelguistas murieron en la huelga, trece de ellos en Chicago, y miles fueron incluidos en la lista negra. Se estima que 80 millones de dólares en propiedades resultaron dañadas y Debs fue declarada culpable de desacato al tribunal por violar la orden judicial y enviada a una prisión federal.

Debs fue representado por Clarence Darrow, más tarde un destacado abogado estadounidense y libertario civil, que anteriormente había sido abogado corporativo de la compañía ferroviaria. Si bien comúnmente se piensa que Darrow «cambió de bando» para representar a Debs, un mito repetido por la biografía de Irving Stone, ClarenceDarrow For the Defense, de hecho había renunciado al ferrocarril antes, después de la muerte de su mentor William Goudy. Una decisión del caso de la Corte SupremaIn re Debs, confirmó más tarde el derecho del gobierno federal a emitir la orden judicial.

Líder socialista

En el momento de su arresto por obstrucción del correo, Debs aún no era socialista. Mientras cumplía su condena de seis meses en la cárcel de Woodstock, Illinois, Debs y sus camaradas de la ARU recibieron un flujo constante de cartas, libros y panfletos por correo de socialistas de todo el país. Debs recordó varios años después:

Empecé a leer, a pensar y a diseccionar la anatomía del sistema en el que los trabajadores, por muy organizados que estuvieran, podían ser destrozados, maltratados y astillados de un solo golpe. Los escritos de [Edward] Bellamy y [Robert] Blatchford me atrajeron desde el principio. La Comunidad Cooperativa de [Laurence] Gronlund también me impresionó, pero los escritos de [Karl] Kautsky fueron tan claros y concluyentes que capté fácilmente, no sólo su argumento, sino también el espíritu de su declaración socialista, y le agradezco a él y a todos los que me ayudaron a salir de la oscuridad a la luz.

Además, Debs fue visitado en la cárcel por el editor del periódico socialista de MilwaukeeVictor L. Berger, quien en palabras de Debs «vino a Woodstock, como si fuera un instrumento providencial, y entregó el primer mensaje apasionado de socialismo que jamás había escuchado». En su obituario de 1926 en Time, se dijo que Berger le dejó una copia de El Capital y «el prisionero Debs lo leyó lentamente, con entusiasmo, vorazmente». Debs salió de la cárcel al final de su condena como un hombre cambiado. Pasó las últimas tres décadas de su vida haciendo proselitismo por la causa socialista.

Después de que Debs y Martin Elliott fueran liberados de prisión en 1895, Debs comenzó su carrera política socialista. Debs comenzó a agitar para que los miembros de la ARU formaran una organización socialdemócrata. En 1896, Debs apoyó al candidato demócrata William Jennings Bryan en las elecciones presidenciales tras el discurso de Bryan sobre la Cruz de Oro. Después de la derrota de Bryan en las elecciones, un decepcionado Debs decidió con certeza que el futuro de las políticas socialistas estaba fuera del Partido Demócrata. En junio de 1897, los miembros de la ARU finalmente se unieron a la Hermandad de la Mancomunidad Cooperativa para formar la socialdemocracia de América.

La esposa de Debs, Kate, se oponía al socialismo y era «hostil» al activismo revolucionario socialista de Debs, ya que «amenazaba su sentido de respetabilidad de clase media». La «relación tempestuosa con una esposa que rechaza los valores que él más aprecia» fue la base de la novela biográfica de Irving StoneAdversario en la casa.

Escisión para fundar el Partido SocialDemócrata

La socialdemocracia de América (SDA), fundada en junio de 1897 por Eugene V. Debs a partir de los restos de su Unión Ferroviaria Americana, estaba profundamente dividida entre los que favorecían la táctica de lanzar una serie de colonias para construir el socialismo mediante el ejemplo práctico y los que favorecían el establecimiento de un partido político socialista al estilo europeo con miras a capturar el aparato gubernamental a través de las urnas.

La convención de junio de 1898 sería la última del grupo, con el ala de acción política minoritaria abandonando la organización para establecer una nueva organización, el Partido Socialdemócrata de América (SDP), también llamado Partido Socialdemócrata de los Estados Unidos. Debs fue elegido miembro de la Junta Ejecutiva Nacional, el comité de cinco miembros que gobernaba el partido, y su hermano, Theodore Debs, fue seleccionado como su secretario ejecutivo remunerado, manejando los asuntos cotidianos de la organización. Aunque de ninguna manera fue el único responsable de la toma de decisiones en la organización, el estatus de Debs como figura pública prominente después de la huelga de Pullman le proporcionó prestigio y lo convirtió en el portavoz reconocido del partido en los periódicos.

Elecciones presidenciales

Junto con Elliott, que se postuló para el Congreso en 1900, Debs fue el primer candidato a un cargo federal por el incipiente partido socialista, postulándose sin éxito a la presidencia ese mismo año. Debs y su compañero de fórmula, Job Harriman, recibieron 87.945 votos (0,6 por ciento del voto popular) y ningún voto electoral.

Después de las elecciones de 1900, el Partido Socialdemócrata y los disidentes que se habían separado del Partido Socialista Laborista en 1899 unieron fuerzas en una Convención de Unidad Socialista celebrada en Indianápolis a mediados de 1901, una reunión que estableció el Partido Socialista de América (SPA).

Debs fue el candidato del Partido Socialista de América a la presidencia en 190419081912 y 1920 (la última vez que salió de prisión). Aunque recibió un número creciente de votos populares en cada elección posterior, nunca ganó ningún voto en el Colegio Electoral. Tanto en 1904 como en 1908, Debs corrió con su compañero de fórmula Ben Hanford. Recibieron 402.810 votos en 1904, para el 3,0 por ciento del voto popular y un tercer puesto general.En las elecciones de 1908, recibieron un número ligeramente mayor de votos (420.852) que en su carrera anterior, pero con un 2,8 por ciento, un porcentaje menor del total de votos emitidos.

En 1912, Debs se postuló con Emil Seidel como compañero de fórmula y recibió 901.551 votos, lo que supuso el 6,0 por ciento del voto popular, que sigue siendo el porcentaje más alto de votos de todos los tiempos para un candidato del Partido Socialista en una elección presidencial estadounidense. Aunque Debs no ganó los votos electorales de ningún estado, en Florida, quedó en segundo lugar detrás de Wilson y por delante del presidente William Howard Taft y el ex presidente Teddy Roosevelt

Finalmente, en 1920, compitiendo con Seymour Stedman, Debs ganó 914.191 votos (3,41%), que sigue siendo el número más alto de votos de todos los tiempos para un candidato del Partido Socialista en una elección presidencial de Estados Unidos. En particular, la Decimonovena Enmienda aprobada en 1920, que otorgó a las mujeres el derecho federal al voto en todo el país, y con la ampliación del grupo de votos, su total de votos representó solo el 3,41 por ciento del número total de votos emitidos. Sin embargo, el tamaño de la votación es notable, ya que Debs era en ese momento un prisionero federal en la cárcel por sedición, aunque prometió perdonarse a sí mismo si era elegido.

Aunque tuvo cierto éxito como candidato de un tercer partido, Debs desdeñó en gran medida el proceso electoral, ya que desconfiaba de los acuerdos políticos que Victor Berger y otros «socialistas de alcantarilla» habían hecho para ganar cargos locales. Le dio mucho más valor a la organización de los trabajadores en sindicatos, favoreciendo a los sindicatos que reunían a todos los trabajadores de una industria determinada que a los organizados por las habilidades artesanales que practicaban los trabajadores.

Fundación de los Trabajadores Industriales del Mundo

Después de su trabajo con la Hermandad de Bomberos de Locomotoras y el Sindicato Ferroviario Americano, el siguiente trabajo importante de Debs en la organización de un sindicato se produjo durante la fundación de Industrial Workers of the World (IWW). El 27 de junio de 1905, en Chicago, Illinois, Debs y otros influyentes líderes sindicales, entre ellos Bill Haywood, líder de la Federación Occidental de Mineros; y Daniel De León, líder del Partido Socialista Laborista, celebró lo que Haywood llamó el «Congreso Continental de la clase obrera». Haywooddeclaró: «Estamos aquí para confederar a los trabajadores de este país en un movimiento obrero que tendrá como propósito la emancipación de la clase obrera». Debs declaró: «Estamos aquí para llevar a cabo una tarea tan grande que apela a nuestro mejor pensamiento, a nuestras energías unidas, y contará con nuestro apoyo más leal; una tarea ante la cual los hombres débiles pueden vacilar y desesperarse, pero de la que es imposible rehuir sin traicionar a la clase obrera».

Los socialistas se separaron de los Trabajadores Industriales del Mundo

Aunque el IWW se construyó sobre la base de unir a los trabajadores de la industria, comenzó una ruptura entre el sindicato y el Partido Socialista. Todo comenzó cuando el ala electoral del Partido Socialista, liderada por VictorBerger y Morris Hillquit, se irritó con los discursos de Haywood. En diciembre de 1911, Haywood le dijo a una audiencia del Lower East Side en el Cooper Union de la ciudad de Nueva York que los socialistas parlamentarios eran «personas paso a paso cuyas medidas son un poco más cortas que las anteriores». Era mejor, dijo Haywood, «elegir al superintendente de alguna rama de la industria, que elegir a algún congresista para el Congreso de los Estados Unidos». En respuesta, Hillquit atacó a la IWW como «puramente anarquista».

El discurso de la Cooper Union fue el comienzo de una escisión entre Haywood y el Partido Socialista, lo que llevó a la división entre las facciones del IWW, una facción leal al Partido Socialista y la otra a Haywood. La ruptura supuso un problema para Debs, que era influyente tanto en el IWW como en el Partido Socialista. La gota que colmó el vaso entre Haywood y el Partido Socialista se produjo durante la huelga textil de Lawrence. La decisión de los funcionarios electos en Lawrence, Massachusetts, de enviar a la policía, que posteriormente usó sus garrotes contra los niños, disgustó a Haywood, quien declaró públicamente que «no volveré a votar» hasta que se rectificara tal circunstancia. Haywood fue purgado del Comité Ejecutivo Nacional mediante la aprobación de una enmienda que se centraba en la acción directa y las tácticas de sabotaje defendidas por el IWW. Debs era probablemente la única persona que podría haber salvado el asiento de Haywood.

En 1906, cuando Haywood había sido juzgado por su vida en Idaho, Debs lo describió como «el Lincoln del Trabajo» y pidió que Haywood se postulara contra TheodoreRoosevelt para presidente, pero los tiempos habían cambiado y Debs, enfrentándose a una división en el partido, optó por hacerse eco de las palabras de Hillquit, acusando al IWW de representar la anarquía. Debs declaró posteriormente que se había opuesto a la enmienda, pero que una vez que se adoptara, debía ser obedecida. Debs siguió siendo amistoso con Haywood y la IWW después de la expulsión a pesar de sus diferencias percibidas sobre las tácticas de la IWW.

Antes de la destitución de Haywood, el número de miembros del Partido Socialista había alcanzado un máximo histórico de 135.000. Un año después, cuatro meses después de que Haywood fuera destituido, el número de miembros se redujo a 80.000. Los reformistas del Partido Socialista atribuyeron el declive a la salida del «elemento Haywood» y predijeron que el partido se recuperaría, pero no fue así. En las elecciones de 1912, muchos de los socialistas que habían sido elegidos para cargos públicos perdieron sus escaños.

Estilo de liderazgo

Debs fue señalado por muchos como un orador carismático que a veces recurría al vocabulario del cristianismo y a gran parte del estilo oratorio del evangelismo, a pesar de que generalmente desdeñaba la religión organizada. Howard Zinn opinó que «Debs era lo que todo socialista, anarquista o radical debería ser: feroz en sus convicciones, amable y compasivo en sus relaciones personales». Heywood Broun señaló en su panegírico de Debs, citando a un compañero socialista: «Ese anciano de ojos ardientes realmente cree que puede haber tal cosa como la hermandad de los hombres. Y esa no es la parte más divertida de esto. Mientras él esté por aquí, yo mismo me lo creo».

Aunque a veces se le llamaba «Rey Debs» el propio Debs no se sentía del todo cómodo con su posición como líder. Como le dijo a una audiencia en Detroit en 1906:

No soy un líder sindical; No quiero que me sigas ni a mí ni a nadie más; si estás buscando un Moisés que te saque de este desierto capitalista, te quedarás dónde estás. Yo no te llevaría a la tierra prometida si pudiera, porque si yo te guiara adentro, alguien más te sacaría. Debéis usar vuestras cabezas así como vuestras manos, y salir de vuestra condición actual.

Condena por sedición y apelación ante la Corte Suprema de los Estados Unidos

Los discursos de Debs contra la administración Wilson y la guerra se ganaron la enemistad del presidente Woodrow Wilson, quien más tarde llamó a Debs un «traidor a su país». El 16 de junio de 1918, Debs pronunció un discurso en Canton, Ohio, instando a la resistencia al reclutamiento militar. Fue arrestado el 30 de junio y acusado de diez cargos de sedición.

Su defensa en el juicio no llamó a testigos, pidiendo que se le permitiera a Debs dirigirse a la corte en su defensa. Esa inusual petición fue concedida, y Debs habló durante dos horas. Fue declarado culpable el 12 de septiembre. En su audiencia de sentencia el 14 de septiembre, volvió a dirigirse al tribunal y su discurso se ha convertido en un clásico. Heywood Broun, un periodista liberal y no partidario de Debs, dijo que era «uno de los pasajes más bellos y conmovedores de la lengua inglesa. Por esa tarde se sintió conmovido por la inspiración. Si alguien me dijera que lenguas de fuego bailaban sobre sus hombros mientras hablaba, lo creería». Debs dijo en parte:

“Su Señoría, he declarado en este tribunal que me opongo a la forma de nuestro actual gobierno; que me opongo al sistema social en el que vivimos; que creo en el cambio de ambos, pero por medios perfectamente pacíficos y ordenados.”

“Pienso esta mañana en los hombres de los molinos y de las fábricas; Pienso en las mujeres que, por un salario irrisorio, se ven obligadas a trabajar en sus vidas; de los niños pequeños que, en este sistema, son despojados de su infancia, y en sus primeros y tiernos años, son capturados en las garras implacables de Mammón, y obligados a entrar en las mazmorras industriales, para alimentar allí las máquinas mientras ellos mismos están siendo hambrientos en cuerpo y alma.”

“Su señoría, no pido clemencia, suplico que no haya inmunidad. Me doy cuenta de que, finalmente, el derecho debe prevalecer. Nunca comprendí más plenamente que ahora la gran lucha entre los poderes de la codicia, por un lado, y las huestes crecientes de la libertad, por el otro. Puedo ver el amanecer de un día mejor para la humanidad. La gente está despertando. A su debido tiempo, se convertirán en lo que son.”

“Cuando el marinero, navegando sobre los mares tropicales, busca alivio de su cansada guardia, vuelve sus ojos hacia la Cruz del Sur, ardiendo espeluznantemente sobre el océano azotado por la tempestad. A medida que se acerca la medianoche, la Cruz del Sur comienza a doblarse, y los mundos giratorios cambian de lugar, y con dedos estrellados el Todopoderoso marca el paso del Tiempo en la esfera del universo; Y aunque ninguna campana pueda batir las buenas nuevas, el vigía sabe que la medianoche está pasando, que el alivio y el descanso están cerca.”

“Que la gente se anime y tenga esperanza en todas partes, porque la cruz se dobla, la medianoche pasa, y el gozo viene con la mañana.”

Debs fue sentenciado el 18 de septiembre de 1918 a diez años de prisión y también fue privado de sus derechos de por vida. Debs presentó lo que se ha llamado su declaración más recordada en su audiencia de sentencia:“Su Señoría, hace años reconocí mi parentesco con todos los seres vivos, y decidí que no era ni un ápice mejor que el más mezquino de la tierra. Dije entonces, y digo ahora, que mientras haya una clase inferior, yo estoy en ella, y mientras haya un elemento criminal, yo pertenezco a ella, y mientras haya un alma en prisión, no soy libre.”

Debs apeló su condena ante la Corte Suprema. En su fallo sobre el caso Debs v. United States, el tribunal examinó varias declaraciones que Debs había hecho sobre la Primera Guerra Mundial y el socialismo. Si bien Debs había redactado cuidadosamente sus discursos en un intento de cumplir con la Ley de Espionaje de 1917, la Corte encontró que tenía la intención y el efecto de obstruir el reclutamiento militar obligatorio. Entre otras cosas, la Corte citó los elogios de Debs a los encarcelados por obstruir el reclutamiento. El juez Oliver Wendell Holmes Jr. declaró en su opinión que se necesitaba poca atención ya que el caso de Debs era esencialmente el mismo que el de Schenck v. UnitedStates, en el que el tribunal había confirmado una condena similar.

Debs fue a prisión el 13 de abril de 1919. En protesta por su encarcelamiento, Charles Ruthenberg encabezó un desfile de unionistas, socialistas, anarquistas y comunistas el 1 de mayo (Primero de Mayo) en Cleveland, Ohio. El evento rápidamente estalló en los violentos disturbios del Primero de Mayo de 1919.

Debs se postuló a la presidencia en las elecciones de 1920 mientras estaba encarcelado en la Penitenciaría Federal de Atlanta. Recibió 914.191 votos (3,4 por ciento),un porcentaje ligeramente menor que el que había obtenido en 1912, cuando recibió el 6 por ciento, el mayor número de votos para un candidato presidencial del Partido Socialista en los Estados Unidos. Durante su tiempo en prisión, Debs escribió una serie de columnas profundamente críticas con el sistema penitenciario. Aparecieron en forma aséptica en el Bell Syndicate y se publicaron en su único libro, Walls and Bars, con varios capítulos añadidos. Fue publicado póstumamente.[1]

En marzo de 1919, el presidente Wilson le pidió al Fiscal General A. Mitchell Palmer su opinión sobre la clemencia, y ofreció la suya propia: «Dudo de la sabiduría y el efecto público de tal acción». En general, Palmer estaba a favor de liberar a las personas condenadas en virtud de las leyes de seguridad en tiempos de guerra, pero cuando consultó con los fiscales de Debs, incluso con aquellos con antecedentes como defensores de las libertades civiles, le aseguraron que la condena de Debs era correcta y que su sentencia era apropiada. Tanto el presidente como su fiscal general creían que la opinión pública se oponía a la clemencia y que la liberación de Debs podría fortalecer a los oponentes de Wilson en el debate sobre la ratificación del tratado de paz. Palmer propuso clemencia en agosto y octubre de 1920 sin éxito. En un momento dado, Wilson escribió: «Mientras la flor de la juventud estadounidense derramaba su sangre para reivindicar la causa de la civilización, este hombre, Debs, se paró detrás de las líneas disparando, atacando y denunciando. … Este hombre fue un traidor a su país y nunca será indultado durante mi administración». En enero de 1921, Palmer, citando el deterioro de la salud de Debs, propuso a Wilson que Debs recibiera un indulto presidencial que lo liberara el 12 de febrero, el cumpleaños de Lincoln. Wilson devolvió la documentación después de escribir «Denegado» en ella.

Debs se reunió con el recién inaugurado presidente Warren G. Harding, pero fue devuelto a la cárcel. El fiscal general Harry Daugherty filtró a la prensa la noticia de la reunión.

El 23 de diciembre de 1921, el presidente Hardingconmutó la sentencia de Debs por tiempo cumplido, a partir del día de Navidad. No concedió el indulto. Un comunicado de la Casa Blanca resumió la opinión de la administración sobre el caso de Debs:

No hay duda de su culpabilidad. Sin embargo, no era en absoluto tan rabioso y franco en sus expresiones como muchos otros, y de no haber sido por su prominencia y el consiguiente efecto de largo alcance de sus palabras, muy probablemente no habría recibido la sentencia que recibió. Es un hombre viejo, no fuerte físicamente. Es un hombre de mucho encanto personal y una personalidad impresionante, cualidades que lo convierten en un hombre peligroso calculado para engañar a los irreflexivos y proporcionar excusas a los que tienen intenciones criminales.

Últimos años

Cuando Debs fue liberado de la Penitenciaría de Atlanta, los otros prisioneros lo despidieron con «un rugido de vítores» y una multitud de cincuenta mil personas saludó su regreso a Terre Haute con el acompañamiento de música de banda. De camino a casa, Debs fue recibido calurosamente en la Casa Blanca por Harding, quien lo saludó diciendo: «Bueno, he oído hablar tanto de usted, Sr. Debs, que ahora me alegro de conocerlo personalmente».

En 1924, Debs fue nominado para el Premio Nobel de la Paz por el socialista finlandés Karl H. Wiik sobre la base de que «Debs comenzó a trabajar activamente por la paz durante la Primera Guerra Mundial, principalmente porque consideraba que la guerra era de interés para el capitalismo».

Pasó los años que le quedaban tratando de recuperar su salud, que se vio gravemente mermada por el confinamiento en prisión. A finales de 1926, fue admitido en el Sanatorio Lindlahr en Elmhurst, Illinois. Murió allí de insuficiencia cardíaca el 20 de octubre de 1926, a la edad de 70 años. Su cuerpo fue incinerado y enterrado en el cementerio Highland Lawn en Terre Haute, Indiana.

Legado

Debs ayudó a motivar a la izquierda estadounidense a organizar la oposición política a las corporaciones y a la Primera Guerra Mundial. Los socialistas, comunistas y anarquistas estadounidenses honran su trabajo para el movimiento obrero y su motivación para que el trabajador promedio construya el socialismo sin una gran participación estatal. Se han escrito varios libros sobre su vida como socialista estadounidense inspirador.

El senador de Vermont y candidato presidencial BernieSanders ha sido durante mucho tiempo un admirador de Debs y produjo en 1979 un documental sobre Debs que se estrenó como película y un disco LP de audio como material didáctico audiovisual. En el documental, describió a Debs como «probablemente el líder más efectivo y popular que la clase obrera estadounidense haya tenido jamás». Sanders colgó un retrato de Debs en el ayuntamiento de Burlington, Vermont, cuando se desempeñó como alcalde de la ciudad en la década de 1980 y tiene una placa dedicada a Debs en su oficina del Congreso.

El 22 de mayo de 1962, la casa de Debs fue comprada por 9.500 dólares por la Fundación Eugene V. Debs, que trabajó para preservarla como un monumento conmemorativo de Debs. En 1965 fue designado como sitio histórico oficial del estado de Indiana, y en 1966 fue designado como Monumento Histórico Nacional de los Estados Unidos. La preservación del museo es supervisada por el Servicio de Parques Nacionales. En 1990, el Departamento de Trabajo nombró a Debs miembro de su Salón de la Fama Laboral.

Si bien Debs no dejó una colección de documentos a una biblioteca universitaria, la colección de panfletos que él y su hermano acumularon está en manos de la Universidad Estatal de Indiana en Terre Haute. El erudito Bernard Brommel, autor de una biografía de Debs publicada en 1978, ha donado sus materiales de investigación biográfica a la Biblioteca Newberry de Chicago, donde están abiertos a los investigadores. El manuscrito original del libro de Debs Walls and Bars, con enmiendas manuscritas, presumiblemente de Debs, se conserva en los Thomas J. Morgan Papers en el departamento de colecciones especiales de la Biblioteca de la Universidad de Chicago.

El municipio de Eugene en el condado de Lake of theWoods, Minnesota, probablemente fue nombrado en honor a Debs. La comunidad de Debs en el condado de Beltrami de Minnesota también puede haber sido nombrada en su honor.

Eugene V Debs Hall en Buffalo, NY es un club social sin fines de lucro 501 (c) 7; y sede de la Iniciativa Local Eugene V. Debs, un proyecto para documentar y conmemorar la historia del movimiento obrero de Buffalo.

La antigua emisora de radio neoyorquina WEVD (ahora ESPN radio), entonces propiedad del periódico socialista yiddish Jewish Daily Forward, tomó sus letras de llamada de sus iniciales y fue conocida como la «Estación Conmemorativa de Debs».[78]

Debs Place, un bloque de viviendas en Co-op City en el Bronx, Nueva York, fue nombrado en su honor. La Casa Cooperativa Eugene V. Debs en Ann Arbor, Michigan, lleva el nombre de Debs.

La Escuela Debs, una escuela de una sola aula construida en 1926 en el condado de HinsdaleColorado, fue nombrada en honor a Debs; El edificio también sirvió como punto de reunión de la comunidad de la zona rural. Notable por su singular construcción ornamental de bloques de hormigón, fue añadido al Registro Nacional de Lugares Históricos en 2005.

Hay al menos dos cervezas que llevan el nombre de Debs, a saber, Debs’s Red Ale y Eugene.

El senador del estado de Oregón Eugene «Debbs» Pottsfue nombrado en honor a Debs.

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