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Luis Pedraza Leduc: una experiencia de trabajadores industriales luchando contra todo el poder del capitalismo

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Los testimonios que se recogen evidencian la necesidad del trabajo para desarrollar conciencia y compromiso de clase trabajadora frente a los ofrecimientos del patrono que son simplemente una promesa de garantizar un empleo si votas no, si le das otra oportunidad al patrono de ser mejor, si votas no a la unión

Buenos días. Ayer reflexionamos sobre la importancia de la formación y educación en una visión de mundo desde la perspectiva de la clase trabajadora. Hoy compartimos una crónica sobre la lucha por organizar un sindicato en una fábrica de autos Mercedes Benz ubicada en Alabama.

En este escenario el patrono aplicó todas las estrategias posibles para detener la victoria del sindicato. Desde un cambio de CEO para pedir otra oportunidad hasta la presencia de un pastor en la fábrica. El estado de Alabama y otras fuerzas de la ciudad acompañaron la oposición al sindicato. Es importante cómo se monta el empleo y los servicios al ciudadano sobre la base de fábricas sin unión.

Es una experiencia de trabajadores industriales luchando contra todo el poder del capitalismo. Una empresa alemana que obtiene millones de dólares en ganancias, trabajadores fabricando autos de lujo y a su vez sufriendo condiciones de trabajo cada vez más precarias. Los testimonios que se recogen evidencian la necesidad del trabajo para desarrollar conciencia y compromiso de clase trabajadora frente a los ofrecimientos del patrono que son simplemente una promesa de garantizar un empleo si votas no, si le das otra oportunidad al patrono de ser mejor, si votas no a la unión.

Estamos hablando de una confrontación de ideas, de qué mundo escojo. El mundo donde el patrono manda o el mundo donde tengo la oportunidad de negociar las condiciones de empleo. No solo es un aumento de salario, plan médico y otros beneficios. El patrono sabe que se trata de una lucha sobre cómo organizamos la sociedad. El estado de Alabama sabe que se trata de cómo se organiza la sociedad. La iglesia sabe que se trata de cómo se organiza la sociedad.

¿Cuántos trabajadores entendieron el mensaje? La crónica es reveladora. Para mi hay una esperanza que requiere mayor esfuerzo en el debate de ideas. La clase trabajadora en Puerto Rico no está lejos de este debate.

Luis Pedraza Leduc

Trabajadores de Mercedes en Alabama pierden las primeras elecciones sindicales y prometen seguir luchando

17 de mayo de 2024 / Luis Feliz León, Jane Slaughter

Una campaña sin restricciones por parte de la gerencia de Mercedes convenció a la mayoría de los trabajadores de su complejo fabril de Alabama para que votaran en contra de formar un sindicato. Además de los videos y correos antisindicales, las reuniones con audiencias cautivas, los despidos y una avalancha de presión por parte de políticos estatales e incluso de un pastor local, la jugada ganadora fue despedir al director ejecutivo de la compañía en Estados Unidos y reemplazarlo con un vicepresidente que prometió preocuparse por los «miembros del equipo».

Un líder del equipo llamado Ray Trammell, quien votó en contra, dijo que su área estaba 100 por ciento sindicalizada antes de que el ex director ejecutivo fuera destituido. «[El nuevo CEO] Federico [Kochlowski] ha sido una influencia positiva», dijo. «Mucha gente quiere darle una oportunidad. Todo estaba impulsado por la producción antes de él; Se trata más de los miembros del equipo. Está dispuesto a cambiar. «Tenemos un año. Tenemos ese año para ver qué hace. Si no hace cambios positivos, podemos traer al sindicato». (Después de perder una elección, un sindicato tiene que esperar un año antes de presentar una nueva petición para el mismo grupo de trabajadores).

La votación, celebrada del 13 al 17 de mayo, fue de 2.045 votos a favor y 2.642 en contra. La mayoría de la fuerza laboral es negra. Hubo 51 boletas impugnadas y cinco anuladas; 5.075 trabajadores, sin incluir a los trabajadores subcontratados, estaban habilitados para votar.

«Estos valientes trabajadores emprendieron esta lucha porque querían justicia», dijo el presidente del sindicato United Auto Workers, Shawn Fain. Dijo que el gobierno federal y el gobierno alemán están investigando la intimidación que Mercedes infligió a los trabajadores, siguiendo el «mismo libro de jugadas» de represión sindical que otros empleadores estadounidenses. «En última instancia, estos trabajadores van a ganar», dijo. «No nos arrepentimos de esta lucha».

Rick Webster, un trabajador a favor del sindicato, había llevado a su hijo de cuarto grado, Aaron, al conteo de votos. «Quería que fuera testigo de la historia», dijo poco antes. «Te va a cambiar la vida. No podemos esperar. Podremos negociar en lugar de que nos dicten».

En Mercedes, los esfuerzos sindicales anteriores nunca habían llegado tan lejos. Así que esta fue la primera vez que los trabajadores experimentaron una campaña antisindical completa, y funcionó en algunos de ellos. Una trabajadora llamada Keda, por ejemplo, dijo que quería «darle una oportunidad a Federico». Señaló que la eliminación por parte de la dirección de los salarios de dos niveles era una indicación de buena fe.

Otros no votaron más por miedo que por esperanza. «Si no está roto, no agites el bote», dijo un trabajador llamado Terry. El líder del equipo, Arthur Bates, dijo que no quería ver despidos. «Mercedes tiene accionistas y tienen que mantener contentos a los accionistas», explicó. «Si pierden algo de dinero en algún lugar, la compañía encontrará una manera de recuperar ese dinero».

Los trabajadores que han estado luchando tan duro para organizarse se sorprendieron y decepcionaron por la pérdida, pero dijeron que su determinación no se vio afectada. «Trataremos de averiguar qué hicimos mal, dónde fallamos», dijo el trabajador de baterías Robert Lett. «Trataremos de averiguar cómo apuntalar para la próxima vez. Porque habrá otro tiempo. No vamos a encogernos de hombros y alejarnos. «Conocemos esta empresa; conocemos su modus operandi. Sabemos que la empresa valora sus ganancias más de lo que valora a sus empleados. Tan pronto como sientan que es ventajoso para ellos, no van a tener en cuenta la vida personal de los trabajadores».

«Es decepcionante que algunos de nuestros partidarios hayan votado en contra», dijo Kirk Garner, un trabajador de calidad en la planta dos. «Es decepcionante que la empresa haya llevado a cabo una campaña antisindical cuando era parte de su política empresarial no hacerlo». Pero, dijo, «hemos estado intentando esto durante 25 años. Volveremos a intentarlo el año que viene y todos los años hasta que lo consigamos. Esperaremos tres o cuatro meses y empezaremos de nuevo».

UNA VICTORIA, UNA DERROTA

El UAW declaró el otoño pasado, después de ganar contratos históricos en los 3 grandes fabricantes de automóviles General Motors, Ford y Stellantis, que impulsaría su huelga militante para organizarse en más de dos docenas de plantas automotrices no sindicalizadas. La derrota de hoy sigue a una histórica victoria sindical el 19 de abril en la planta de Volkswagen en Chattanooga, Tennessee, donde 4,300 trabajadores se unieron al UAW, la primera elección de planta de ensamblaje de automóviles que el sindicato había ganado en el sur desde la década de 1940.

Los trabajadores habían pasado por dos campañas sindicales anteriores que habían perdido por poco, en 2014 y 2019. Su gerencia había prometido «hacerlo mejor», y los trabajadores habían sido defraudados cada vez. Eso, combinado con el impulso de los contratos récord del UAW en el otoño de 2023, dio a casi tres cuartas partes de los trabajadores de VW el impulso para votar sí el mes pasado.

El éxito en Volkswagen impulsó la organización en Mercedes, aunque no lo suficiente como para ponerla en la cima. «Cuando los trabajadores de Volkswagen ganaron su sindicato, cuando Daimler Truck obtuvo su gran aumento, pudimos señalarlo: esto no es solo un sueño que estamos vendiendo», dijo Lett.

El triste resultado de hoy hace que el resultado hasta ahora sea una victoria y una derrota en el esfuerzo de $40 millones del UAW para incorporar al sindicato a 150,000 trabajadores automotrices no sindicalizados, la mayoría de ellos en los estados del sur, y todos ellos enfrentando empleadores, desde Toyota hasta BMW, que ubicaron sus plantas con miras a permanecer libres de sindicatos.

REPARTIENDO ZANAHORIAS

El programa antisindical de Mercedes incluía repartir zanahorias. En febrero, un mes después de que los trabajadores alcanzaran el 30 por ciento en las tarjetas sindicales, la compañía anunció que aumentaría el salario máximo en $2 y eliminaría los niveles salariales, por lo que ahora todos alcanzarían un máximo de $34 después de cuatro años.

Michael Göbel, presidente y director ejecutivo de Mercedes-Benz U.S. International, renunció en un mensaje de video que se mostró a los trabajadores en abril. Göbel se había quejado en una reunión con una audiencia cautiva sobre la afirmación de un trabajador de que Mercedes había venido aquí por el «descuento de Alabama»: salarios bajos. El salario máximo de 34 dólares puede parecer alto, pero no se compara con los 43 dólares de los trabajadores de producción de Ford al final del contrato en 2028.

Aunque su salida mostró que la campaña sindical ya estaba dando resultados, el despido de Göbel hizo que algunos trabajadores se inclinaran por el «no». Kochlowski hizo circular una carta el primer día de votación agradeciendo a los trabajadores por una «cálida bienvenida», prometiendo cosas vagas como «hacer de este un lugar en el que se sientan orgullosos de trabajar» e implorándoles que le dieran una oportunidad. Había caminado por el piso las últimas dos semanas hablando con literalmente miles de trabajadores y haciendo promesas.

«La gente creyó esa mierda sobre el nuevo CEO», dijo David Johnston, un trabajador de baterías en el comité organizador. «Necesitábamos todos los votos que pudiéramos obtener para ganar, especialmente en la planta dos [la planta de vehículos no eléctricos]. Pero, desafortunadamente, los trabajadores cambiaron. La lucha está lejos de terminar». Sandra, con 21 años de experiencia, trabaja en control de calidad. Votó en contra. «Rezo para que no suceda», dijo antes del conteo de votos. «Me gané muy bien la vida, puse a dos niños en la Universidad de Alabama sin tener que pedir préstamos, a 27 dólares la hora. Ahora gano 34 dólares.

«¿Cualquier empresa es perfecta? No. El nuevo presidente está dispuesto a trabajar con nosotros, los miembros del equipo. Todavía puedes ganarte bien la vida. Algunas de las personas que presionan al sindicato están descontentas».

Y EL PALO

Pero Mercedes también sacó el palo. Envió un aluvión de mensajes de texto antisindicales, celebró reuniones con público cautivo para interrogar a los partidarios del sindicato, reprodujo videos antisindicales en las reuniones diarias del equipo, colocó una pancarta antisindical en la entrada de la fábrica y contrató a una empresa antisindical, RWP. Eso es de esperarse en las dictaduras que son los lugares de trabajo de Estados Unidos.

«La compañía trajo a algunos consultores antisindicales», dijo Garner. «Traían a pequeños grupos a una sala de reuniones y les mostraban videos con medias verdades sobre los sindicatos, y aparentemente eso funcionó en algunas personas. «Les pagan 3.200 dólares al día cada uno y fueron tres, durante tres semanas. Puedes comprobarlo cuando presenten su LM-20 a fin de mes».

Los «principios» oficiales de la compañía dicen que los ejecutivos se mantendrán neutrales en la organización de campañas, pero Mercedes ha continuado con su ofensiva antisindical incluso después de que el UAW presentara cargos en su contra el mes pasado por violar una ley alemana de la cadena de suministro y después de que el gobierno de Estados Unidos y la Comisión Europea le pidieran que respetara el derecho de los trabajadores a organizarse.

El gobierno alemán está investigando a Mercedes por conducta ilegal antisindical. La planta de Alabama es operada por Mercedes-Benz U.S. International, una subsidiaria de Mercedes-Benz Group AG, con sede en Stuttgart. «Los trabajadores automotrices de Alabama están hartos de la interferencia de Mercedes en los esfuerzos de nuestra organización», dijo Brett Garrard, trabajador de la planta de baterías, antes de la votación. «Esto es con lo que lidiamos, sin mencionar las reuniones con público cautivo, los videos antisindicales obligatorios y la propaganda que nos alimentan a la fuerza después de que estamos en el reloj, en lo que se supone que es nuestra reunión inicial para discutir los temas diarios como la seguridad, la calidad y la moral».

«Claramente estaban tratando de aprovecharse de las emociones de la gente con el bombardeo constante de todos lados», dijo Lett. El UAW presentó seis cargos por prácticas laborales injustas contra la empresa por despedir a simpatizantes del sindicato, prohibir materiales sindicales, vigilar a los empleados, celebrar reuniones con público cautivo, disciplinar a los empleados por discutir la sindicalización e insinuar que la actividad sindical es inútil.

«No me sirve», dijo Tim Earnest, un trabajador de calidad que ha estado aquí 27 años. «No los necesitamos. Son una fuerza divisiva». Ciarra Tate, una trabajadora de la asamblea, dijo que no votó en absoluto porque solo planeaba trabajar aquí a corto plazo, planeando comenzar una carrera en el cuidado de la salud. Lleva dos años en Mercedes.

FUERTE PRESIÓN POLÍTICA

La gobernadora de Alabama, Kay Ivey, y el Consejo Empresarial de Alabama se han opuesto enérgicamente a las nuevas iniciativas del UAW. Ivey dijo que los sindicatos atacarían «el modelo de Alabama para el éxito económico». Seis gobernadores sureños, incluido Ivey, firmaron una carta en abril instando a los trabajadores a rechazar el UAW para que no socaven el crecimiento de la industria automotriz.

Cuando los trabajadores comenzaron a votar esta semana, Ivey firmó una legislación el 13 de mayo que revocaría los incentivos económicos para las empresas que reconozcan voluntariamente a los sindicatos. Nathaniel Ledbetter, el presidente republicano de la Cámara de Representantes de Alabama, quien impulsó la aprobación de la ley, calificó al UAW de «sanguijuelas peligrosas» en un artículo de opinión antisindical. Ivey dijo en una función de la Cámara de Comercio: «Queremos asegurarnos de que los valores de Alabama, no los valores de Detroit, continúen definiendo el futuro de este gran estado».

«Nos enfrentamos a nuestro gobierno local», dijo Garrard. «Nos enfrentamos al Consejo Empresarial de Alabama, a las élites corporativas, y somos estadounidenses de clase trabajadora. Entonces, ¿por qué nos hacen la guerra? «Esta no es una pelea política. Parece que tenemos un enemigo político. Nuestra lucha es por un trato justo, respeto y pago a los trabajadores automotrices».

PASTOR DE EMPRESA

Cuando los trabajadores de Mercedes comenzaron sus turnos de 12 horas a las 6 a.m. El 13 de mayo, sus teléfonos sonaron con un mensaje de texto de la compañía: «Aquí en Alabama, la comunidad es importante y la familia lo es todo. Creemos que es importante mantener el trabajo separado. Pero no se puede negar que un sindicato tendría un impacto más allá de las paredes de nuestra planta».

Para su último esfuerzo contra los sindicatos, Mercedes pidió la intervención divina en forma de un mensaje de video del reverendo Matthew Wilson, pastor de la Iglesia Bautista Misionera Providence en Marion, Alabama, y concejal de la ciudad de Tuscaloosa.

En el video, el reverendo Wilson imploró a los trabajadores que le dieran una oportunidad a Kochlowski, diciendo que «el legado del estado de Alabama está contando» con ello. El reverendo también caminó por el taller hablando con los trabajadores uno a uno.

«Esta es una estrategia tan antigua como los sindicatos», dijo Kate Bronfenbrenner, de la Escuela de Relaciones Laborales Industriales de la Universidad de Cornell. De hecho, en la década de 1930, Henry Ford reclutó a pastores negros para que recomendaran nuevas contrataciones y se opusieran al UAW en su planta de Ford Rouge en las afueras de Detroit. «Particularmente en las ciudades dominadas por una corporación muy grande», dijo Bronfenbrenner, «las empresas dan suficiente dinero a las iglesias para comprar su lealtad a largo plazo, y confían en los líderes de la iglesia para predicar un mensaje antisindical».

«Tenían de todo, excepto a los tipos de las películas de la mafia con los garrotes haciendo la represión sindical», dijo Lett.

CAMPAÑA DIRIGIDA POR LOS TRABAJADORES

Los esfuerzos anteriores en Mercedes en las últimas dos décadas siempre habían fracasado antes de llegar a una votación, la más reciente en 2022, se estancó en el 20 por ciento en tarjetas. ¿Qué tenía de diferente esta unidad? «En primer lugar, los trabajadores estaban al frente liderando la campaña a diferencia de la anterior», dijo Lett.

Y la organización se llevó a cabo principalmente dentro de la planta, en lugar de en bombardeos de visitas domiciliarias: «La estrategia esta vez fue concentrarse en el área en la que trabajas y hablar con las personas que ves literalmente todos los días, porque ya tienes una buena relación con ellos».

Lett dijo que los trabajadores se esforzaron por no hacer que pareciera que eran reclutadores o que vendían algo. Los que estaban en diferentes áreas de trabajo desempeñaban diferentes roles. «Si eres alguien como yo cuya posición está restringida a un lugar en particular, ves el mismo puñado de personas todo el tiempo. Así que estoy hablando con ellos», dijo.

«Si eres un conductor de remolque o montacargas, vas por todo el taller agarrando piezas, entregando piezas. Es posible que no tenga el mismo tipo de relación con las personas que veo. Pero puedo decir: ‘Oye, hombre, la gente de Trim Three, realmente no están sintiendo la unión. Alguien debería ir a hablar con ellos’.

«Y así eres capaz de construir una red, capaz de averiguar dónde están las fortalezas y las debilidades. Y en realidad se puede elaborar una estrategia basada en lo que estamos haciendo bien y lo que estamos haciendo mal para hacer estos ajustes en tiempo real».

AGOTADORA FALTA DE PERSONAL

La campaña de sindicalización fue alimentada por la ira de los trabajadores. Las condiciones de la planta se habían vuelto cada vez más agotadoras, debido a una combinación de alta rotación y falta de personal. Al comienzo de la pandemia, la empresa cerró de marzo a mayo. Cuando los trabajadores regresaron en mayo, Mercedes despidió a todos los trabajadores temporales. «Eso fue aproximadamente un tercio de nuestra fuerza laboral, simplemente se fue», dijo Lett. «Entonces, debido a eso, Mercedes pasó de tres turnos y los combinó en dos. Estaban asumiendo que la demanda del mercado iba a ser menor».

Eso no sucedió. Pero en lugar de contratar a más personas, Mercedes trató de exprimir más producción de su reducida fuerza laboral. «Simplemente trataron de obtener el mismo rendimiento de dos turnos en lugar de tres», dijo Lett. «Así que pasas de trabajar aproximadamente ocho horas al día, cinco días a la semana, tal vez un sábado aquí y allá a trabajar más de 10 horas al día, aproximadamente seis días a la semana de forma regular, con un fin de semana libre al mes».

Cuando la empresa intentaba contratar a más personas, se iban tan pronto como comenzaban el trabajo debido a las agotadoras demandas. «Pasamos de fabricar unos 300 coches por turno a hacer 430», dijo Lett.

Los problemas en la cadena de suministro contribuyeron a la escasez de chips. Pero la planta de Alabama era una fuente de ingresos, dijo Lett, por lo que la compañía cerró otras fábricas en todo el mundo y envió los chips a Alabama para mantenerse al día con la alta demanda. La planta de Mercedes es el exportador más destacado de la industria automotriz de Alabama; 100 o más empresas proveedoras de la zona emplean a miles de trabajadores más. Su impacto económico anual en Alabama se estimó en $1.5 mil millones en 2017.

Estas inversiones en la cadena de suministro hacen que las amenazas antisindicales de despidos y una reubicación de la planta sean menos puntos de conversación efectivos para la empresa, porque es menos plausible imaginar que Mercedes se aleje de todo esto.

Cuando se junta a Mercedes con Honda en el condado de Talladega, Hyundai en Montgomery y Mazda Toyota Manufacturing, las exportaciones de Alabama alcanzaron los 27.400 millones de dólares en 2023, según Made in Alabama, un sitio web proempresarial vinculado al sitio web antisindical Alabama Strong. Los trabajadores de Mercedes fabrican los modelos SUV de lujo GLE y Maybach GLS de 170.000 dólares, y las baterías para los modelos de vehículos eléctricos EQE y EQS.

HORARIOS FLUCTUANTES

La productividad tiene un alto costo para los trabajadores.

«Para muchos de los trabajadores de Mercedes, no hay un evento singular que conduzca a la campaña sindical», dijo Detrick Lewis, un trabajador de la línea de ensamblaje en el taller de carrocería que ha estado aquí desde 2014. «Es como una bola de nieve en la cima de la montaña. No prestas atención a esa pequeña bola, pero una vez que es una roca gigante que cae, entonces es: ¿cómo se hizo tan grande?»

Cuando Mercedes pasó de tres turnos de ocho horas a dos de 10 o 12, eliminó el turno de noche, de 10 p.m. a 6 a.m., que había permitido a los padres planificar en torno a los horarios escolares de sus hijos.

«Ahora, muchos trabajadores, madres y padres solteros, no podían encontrar cuidado infantil porque sus horarios giraban en torno a que trabajaran de noche», dijo Lewis. Los padres habían dependido del horario durante los últimos 10 años.

Jacqueline Johnson-Avery, una trabajadora de ensamblaje en control de calidad con 25 años en el trabajo, dijo que había preferido el turno nocturno como mejor para el cuidado de los niños; También pagó más.

Los cambios no se han detenido, y solo se han vuelto más frecuentes y arbitrarios. Los trabajadores dicen que la gerencia ha cambiado los horarios de trabajo cinco veces desde el cierre de Navidad. El horario actual es de seis turnos de 10 horas seguidos, dos días libres, seis días más y cinco días libres (excluyendo los domingos). El resultado es solo un sábado libre al mes; Los trabajadores solían recibir dos. Y la mayoría de los sábados se pagarán a la hora recta; El tiempo y medio comienza solo después de 40 horas por semana.

CUERPOS DOLORIDOS

Johnson-Avery dijo que los trabajos preferidos y más ligeros no se asignan por antigüedad. En cambio, muchos acuden a trabajadores temporales con salarios más bajos que trabajan para contratistas (y no eran elegibles para votar).

En febrero, el Departamento de Trabajo recuperó $438,625 en salarios atrasados, bonificaciones no pagadas y daños y perjuicios para dos trabajadores que fueron despedidos después de solicitar una licencia familiar.

Las lesiones son comunes. Los trabajadores permanecen de pie durante 10 a 12 horas, sin descansos durante largos períodos de tiempo, mientras trabajan a un ritmo de 72 segundos por automóvil.

Garrard era un trabajador siderúrgico antes de ser contratado en Mercedes en 2004. «Pensé que era un tipo bastante duro», dijo. «Trabajé duro. Llegué aquí y empecé a girar pequeños tornillos, cientos de miles de ellos al día. Nunca me han dolido tanto las manos en mi vida. Vuelvo a casa: estoy empapando las manos en sales de Epsom y baños calientes».

«Estamos fabricando vehículos de alta gama, y la compañía está fingiendo que no puede permitirse el lujo de darnos aumentos de sueldo y un buen seguro médico», dijo Lett. «La idea de que nos van a dar un centavo porque estamos en una zona de bajo costo de vida es una bofetada en la cara. ¡Ustedes ganaron $ 18 mil millones con una ‘b’ en ganancias el año pasado!»

CONDICIONES FAVORABLES

A nivel nacional, las condiciones están maduras para la organización: desempleo históricamente bajo, un mercado laboral ajustado, altos índices de aprobación para los sindicatos, una Junta Nacional de Relaciones Laborales que está siguiendo la letra de la ley por una vez, y un movimiento laboral revitalizado que está mostrando lo que el poder sindical puede lograr.

El UAW, en particular, está en una ola de impulso después de ganar contratos históricos en los 3 grandes fabricantes de automóviles el otoño pasado. El UAW gastó 152 millones de dólares en beneficios de huelga para los trabajadores en 2023, en comparación con los 116 millones de dólares que todo el movimiento sindical gastó en 2022, según el investigador sindical Chris Bohner.

Los trabajadores de Mercedes debatieron en Facebook el contrato de abril del UAW en Daimler Truck en Carolina del Norte, Tennessee y Georgia. Mercedes es el mayor accionista de Daimler. Después de estar al borde de una huelga, los trabajadores de Daimler ganaron un acuerdo que pone fin a los niveles salariales, aumenta los salarios en un 25 por ciento durante cuatro años, agrega un ajuste por costo de vida basado en la fórmula de los 3 grandes contratos y crea, por primera vez, participación en las ganancias.

Mercedes ha obtenido 156.000 millones de dólares en beneficios en la última década, según el UAW.

«Escuchas sobre lo que los Teamsters de UPS obtuvieron en su contrato, lo que los 3 grandes trabajadores automotrices ganaron en su huelga, ves lo que sucedió con Volkswagen en Tennessee y Daimler Truck en Carolina del Norte, todas estas son grandes victorias», dijo Lewis.

«Y la gente está viendo esto y mirando su lugar de trabajo. Vienes a trabajar a Mercedes y su eslogan es ‘Lo mejor o nada’. Llevan ese legado de lo mejor para todo, menos para sus trabajadores».

Luis Feliz León es escritor y organizador de Labor Notes.luis@labornotes.org

Jane Slaughter es ex editora de Labor Notes y coautora de Secrets of a Successful Organizer (Secretos de un organizador exitoso).

Alabama Mercedes Workers Lose First Union Election, Vow to Fight On

May 17, 2024 / Luis Feliz Leon, Jane Slaughter

A person in a T-shirt with the message "#RidinwithRico" and a Mercedes logo hat looks down at their phone. They are standing in front of a vending machine.

A manager wearing a T-shirt supporting the new CEO waited in the plant cafeteria for results from the vote count. The compnay’s winning move was to fire its U.S. CEO and replace him with a vice president who promised to care about the “team members.” Photo: Luis Feliz Leon

A no-holds-barred campaign by Mercedes management convinced a majority of workers at its Alabama factory complex to vote against forming a union.

In addition to anti-union videos and mailings, captive-audience meetings, firings, and an onslaught of pressure from state politicians and even a local pastor, the winning move was to fire the company’s U.S. CEO and replace him with a vice president who promised to care about the “team members.”

A team leader named Ray Trammell, who voted no, said his area was 100 percent union before the former CEO was removed. “[New CEO] Federico [Kochlowski] has been a positive influence,” he said. “A lot of people want to give him a chance. It was all production-driven before him; he’s more about the team members. He’s willing to change.

“We have a year. We have that year to see what he does. If he doesn’t make positive changes we can bring the union in.” (After losing an election a union has to wait a year before filing a new petition for the same group of workers.)

The vote, held May 13-17, was 2,045 in favor of forming a union to 2,642 against. The majority of the workforce is Black. There were 51 challenged ballots, and five voided; 5,075 workers, not including contract workers, were eligible to vote.

“These courageous workers took on this fight because they wanted justice,” said United Auto Workers President Shawn Fain. He said the federal government and the German government are investigating the intimidation that Mercedes inflicted on workers, following the “same playbook” of union-busting as other U.S. employers.

“Ultimately these workers are going to win,” he said. “We have no regrets in this fight.”

Pro-union fit and finish worker Rick Webster had brought his fourth-grade son Aaron to the vote count. “I wanted him to witness history,” he said shortly beforehand. “It’s going to be life-changing. We can’t wait. We will be able to negotiate instead of being dictated to.”

At Mercedes, previous union efforts had never gotten this far. So this was the first time workers had experienced a full-on anti-union campaign—and it worked on some of them. A worker named Keda, for example, said she wanted to “give Federico a chance.” She pointed to management’s elimination of two-tier wages as an indication of good faith.

Others voted no more out of fear than out of hope. “If it’s not broke, don’t rock the boat,” said a worker named Terry. Team leader Arthur Bates said he didn’t want to see layoffs. “Mercedes has shareholders and they have to keep the shareholders happy,” he explained. “If they lose some money somewhere, the company will find a way to make that money back.”

The workers who have been fighting so hard to organize were surprised and disappointed at the loss—but they said their resolve wasn’t shaken. “We’ll try to figure out what we did wrong, where we missed the mark,” said battery worker Robert Lett. “We’ll try to figure out how to shore up for the next time. Because there will be another time. We’re not just going to shrug and walk away.

“We know this company; we know their M.O. We know the company values their profits more than they value their employees. As soon as they feel like it’s advantageous to them, they’re not going to take workers’ personal lives into account.”

“It’s disappointing that some of our supporters slipped to vote no,” said Kirk Garner, a quality worker in plant two. “It’s disappointing that the company put on an anti-union campaign when it was part of their company policy not to.”

But, he said, “we’ve been trying this for 25 years. We’ll try again next year and every year till we get it. We’ll wait three or four months and start over.”

ONE WIN, ONE LOSS

The UAW declared last fall after winning landmark contracts at the Big 3 automakers General Motors, Ford, and Stellantis that it would springboard its militant strike into organizing across more than two dozen non-union auto plants.

Today’s loss follows a landmark union victory April 19 at the Volkswagen plant in Chattanooga, Tennessee, where 4,300 workers joined the UAW—the first auto assembly plant election the union had won in the South since the 1940s.

Workers there had been through two previous narrowly lost union campaigns, in 2014 and 2019. Their management had promised to “do better,” and workers had been let down each time. That, combined with the momentum of the UAW’s record contracts in fall 2023, gave nearly three-quarters of VW workers the impetus to vote yes last month.

The success at Volkswagen boosted organizing at Mercedes, though not quite enough to put it over the top. “When Volkswagen workers won their union, when Daimler Truck got their big raise, we could point to it—this isn’t just a dream that we’re selling,” said Lett.

Today’s sad outcome makes the score so far one win and one loss in the UAW’s $40 million push to bring 150,000 non-union auto workers into the union, most of them in Southern states—and all of them facing employers, from Toyota to BMW, who located their plants with an eye to remaining union-free.

DOLING OUT CARROTS

Mercedes’ union-busting program included doling out carrots. In February, a month after workers reached 30 percent on union cards, the company announced it would hike the top pay by $2 and eliminate the wage tiers, so now everyone would top out at $34 after four years.

Michael Göbel, president and CEO of Mercedes-Benz U.S. International, stepped down in a video message that workers were shown in April. Göbel had groused in a captive-audience meeting about a worker’s claim that Mercedes had come here for the “Alabama discount”: low wages. The top pay of $34 may appear high, but not compared to $43 for production workers at Ford by the contract’s end in 2028.

Though his departure showed the union drive was already getting results, the firing of Göbel swayed some workers into the “no” column. Kochlowski circulated a letter the first day of voting thanking workers for a “warm welcome,” promising vague things like “to make this a place you’re proud to work,” and imploring them to give him a chance. He had walked the floor the last two weeks talking to literally thousands of workers and making promises.

“People bought that bullshit about the new CEO,” said David Johnston, a battery worker on the organizing committee. “We needed every vote we could get to win, especially in plant two [the non-electric vehicle plant]. But unfortunately workers flipped. The fight is far from over.”

Sandra, with 21 years in, works in quality control. She voted no. “I pray it doesn’t happen,” she said before the vote count. “I earned a really good living, put two kids in the University of Alabama without having to take out loans, at $27 an hour. Now I make $34.

“Is any company perfect? No. The new president is willing to work with us team members. You still can earn a good living. Some of the people pushing the union are disgruntled.”

…AND THE STICK

But Mercedes also brought out the stick. It sent a barrage of anti-union text messages, held captive-audience meetings to grill union supporters, played anti-union videos at daily team meetings, put an anti-union banner at the factory entrance, and hired a union-busting firm, RWP. That’s to be expected in the dictatorships that are U.S. workplaces.

“The company brought in some anti-union consultants,” Garner said. “They would bring small groups into a meeting room and show them videos with half-truths about unions—and apparently that worked on some people.

“They get paid $3,200 a day apiece and there were three of them, for three weeks. You can check that out when they file their LM-20 at the end of the month.”

The company’s official “principles” say executives will remain neutral in organizing campaigns, but Mercedes has carried on its anti-union offensive even after the UAW filed charges against it last month for violating a German supply chain law and after the U.S. government and the European Commission asked it to respect workers’ right to organize.

The German government is now investigating Mercedes for illegal union-busting conduct. The Alabama plant is operated by Mercedes-Benz U.S. International, a subsidiary of Stuttgart-based Mercedes-Benz Group AG.

“Alabama auto workers are sick of the interference from Mercedes in our organization efforts,” said battery plant worker Brett Garrard ahead of the vote. “This is what we deal with—not to mention the captive-audience meetings, the mandatory anti-union videos and propaganda they force-feed us after we are on the clock, in what is supposed to be our start-up meeting to discuss the daily topics such as safety, quality, and morale.”

“They were clearly trying to prey on people’s emotions with the constant barrage from all sides,” Lett said.

The UAW filed six unfair labor practice charges against the company for firing union supporters, banning union materials, surveilling employees, holding captive-audience meetings, disciplining employees for discussing unionization, and implying that union activity is futile.

“I’ve got no use for it,” said Tim Earnest, a quality worker who has been here 27 years. “We don’t need them. They are a divisive force.”

Ciarra Tate, an assembly worker, said she didn’t vote at all because she was only planning to work here for the short term, planning to start a career in health care. She has been at Mercedes two years.

HEAVY POLITICAL PRESSURE

Alabama Governor Kay Ivey and the Business Council of Alabama have been vociferous in their opposition to the UAW’s new drives. Ivey said that unions would attack “the Alabama model for economic success.”

Six Southern governors, including Ivey, signed an April letter urging workers to reject the UAW lest they undermine the auto industry’s growth.

As workers began voting this week, Ivey signed legislation May 13 that would revoke economic incentives for companies that voluntarily recognize unions. Nathaniel Ledbetter, the Republican speaker of the Alabama House of Representatives, who pushed the law through, called the UAW “dangerous leeches” in an anti-union op-ed.

Ivey said at a Chamber of Commerce function, “We want to ensure that Alabama values, not Detroit values, continue to define the future of this great state.”

“We’re up against our local government,” said Garrard. “We’re up against the Business Council of Alabama, the corporate elites, and we’re working-class Americans. So why are you waging war on us?

“This is not a political fight. We just seem to have a political enemy. Our fight is for fair treatment, respect, and auto worker pay.”

COMPANY PASTOR

As Mercedes workers began their 12-hour shifts at 6 a.m. May 13, their phones buzzed with a company text message: “Here in Alabama, community is important, and family is everything. We believe it’s important to keep work separate. But there’s no denying, a union would have an impact beyond the walls of our plant.”

For its last-ditch union-busting effort, Mercedes called in divine intervention in the form of a video message from Reverend Matthew Wilson, a pastor of the Providence Missionary Baptist Church in Marion, Alabama, and a city councilperson for Tuscaloosa.

In the video, Rev. Wilson implored workers to give Kochlowski a chance, saying “the legacy of the state of Alabama is counting” on it. The reverend also walked around the shop floor talking to workers one on one.

“This is a strategy as old as unions,” said Kate Bronfenbrenner of the Cornell University School of Industrial Labor Relations. Indeed, in the 1930s Henry Ford recruited Black pastors to recommend new-hires and oppose the UAW at his Ford Rouge plant outside Detroit.

“Particularly in towns dominated by a very large corporation,” Bronfenbrenner said, “companies give enough money to churches to purchase their long-term loyalty, and rely on the church leaders to preach an anti-union message.”

“They had everything, except the guys in the mob movies with the billy clubs doing the union-busting,” said Lett.

WORKER-RUN CAMPAIGN

Previous efforts at Mercedes over the past two decades had always fizzled before coming to a vote, the most recent in 2022, stalled at 20 percent on cards.

What was different about this drive? “First off, the workers were up front leading the campaign as opposed to the previous one,” Lett said.

And the organizing took place mainly inside the plant, rather than in house-visit blitzes: “The strategy this time was to focus on the area that you work in and talk to the people you see literally every day, because you already have rapport with them.”

Lett said workers took pains not to make it sound like they were recruiters or selling anything.

Those in different work areas played different roles. “If you’re someone like me whose position is constrained to one particular spot, you see the same handful of people all the time. So I’m talking to them,” he said.

“If you’re a tugger or forklift driver, you’re going all around the shop grabbing parts, delivering parts. I might not have the same kind of rapport with people I see. But I can come back, ‘Hey, man, the people on trim three, they’re not really feeling the union. Someone should go talk to them.’

“And so you’re able to build a network, able to figure out where the strengths and weaknesses are. And you can actually strategize based on what we are doing right and what we are doing wrong to make these adjustments in real time.”

GRUELING UNDERSTAFFING

The organizing drive was fueled by workers’ anger. Plant conditions had gotten more and more grueling, due to a combination of high turnover and understaffing.

At the start of the pandemic, the company shut down from March to May. When workers returned in May, Mercedes laid off all the temps. “That was like roughly a third of our workforce—just gone,” said Lett. “So because of that, Mercedes went from three shifts and combined them into two. They were assuming that the market demand was going to be lower.”

That didn’t happen. But instead of hiring more people, Mercedes tried to wring out more production from its reduced workforce. “They just tried to get the same output out of two shift people instead of three,” said Lett. “So you’re going from working roughly eight hours a day, five days a week, maybe a Saturday here and there to working 10-plus hours a day, roughly six days a week on a regular basis, with one weekend off a month.”

When the company tried to hire more people, they would leave just as soon as they started the job because of the exhausting demands. “We went from making maybe 300 cars a shift to making 430,” said Lett.

Supply chain snarls contributed to a chip shortage. But the Alabama plant was a moneymaker, Lett said, so the company closed other factories worldwide and had the chips sent to Alabama to keep up with the high demand.

The Mercedes plant is the most prominent exporter in Alabama’s auto industry; 100 or more supplier companies in the area employ thousands more workers. Its annual economic impact on Alabama was estimated at $1.5 billion in 2017.

These supply chain investments make anti-union threats of layoffs and a plant relocation less effective company talking points, because it’s less plausible to imagine Mercedes walking away from all this.

When you put Mercedes together with Honda in Talladega County, Hyundai in Montgomery, and Mazda Toyota Manufacturing, Alabama’s exports hit $27.4 billion in 2023, according to Made in Alabama, a pro-business website linked to the union-busting website Alabama Strong.

Mercedes workers build the luxury SUV models GLE and $170,000 Maybach GLS, and batteries for electric vehicle models EQE and EQS.

FLUCTUATING SCHEDULES

The productivity comes at a high cost to workers.

“For a lot of the workers at Mercedes, there isn’t a singular event that led up to the union campaign,” said Detrick Lewis, an assembly line worker in the body shop who has been here since 2014. “It’s kind of like a snowball at the top of the mountain. You don’t pay any attention to that small ball, but once it’s a giant boulder coming down, then it’s: how did it get so big?”

When Mercedes moved from three eight-hour shifts to two 10s or 12s, it eliminated the graveyard shift, 10 p.m. to 6 a.m., which had allowed parents to plan around their children’s school schedules.

“Now a lot of workers—single mothers and fathers—weren’t able to find childcare because their schedules revolved around them working at night,” said Lewis. Parents had depended on the schedule over the past 10 years.

Jacqueline Johnson-Avery, an assembly worker in quality control with 25 years on the job, said she had preferred the overnight shift as better for childcare; it also paid more.

The changes haven’t stopped, and they’ve only grown more frequent and arbitrary. Workers say management has changed work schedules five times since the Christmas shutdown. The current schedule is six 10-hour shifts in a row, two days off, six more days on, then five days off (excluding Sundays). The result is only one Saturday off per month; workers used to get two. And most Saturdays will be paid at straight time; time-and-a-half kicks in only after 40 hours per week.

ACHING BODIES

Johnson-Avery said the preferred, lighter jobs aren’t assigned by seniority. Instead, many go to lower-paid temps who work for contractors (and weren’t eligible to vote).

In February the Department of Labor recovered $438,625 in back wages, unpaid bonuses, and damages for two workers who were fired after requesting family leave.

Injuries are common. Workers stand on their feet for 10 to 12 hours, without breaks for long stretches of time, while working at a pace of 72 seconds per car.

Garrard was a steelworker before he was hired at Mercedes in 2004. “I thought I was a pretty tough guy,” he said. “I did hard work. I came here and started turning little screws—hundreds of thousands of them a day. My hands have never hurt so bad in my life. I go home: I’m soaking hands in Epsom salts and hot baths.”

“We’re making high-end vehicles, and the company is pretending they can’t afford to give us raises and good health insurance,” said Lett. “The idea they’ll just nickel and dime us because we’re in a low cost of living area is a slap to the face. You guys made $18 billion with a ‘b’ in profits last year!”

FAVORABLE CONDITIONS

Nationally, the conditions are ripe for organizing: historically low unemployment, a tight labor market, high approval ratings for unions, a National Labor Relations Board that is following the letter of the law for once, and a reinvigorated labor movement that’s showing what union power can achieve.

The UAW in particular is riding a wave of momentum after winning landmark contracts at the Big 3 automakers last fall. The UAW spent $152 million on strike benefits for workers in 2023—compared to the $116 million the entire labor movement spent in 2022, according to union researcher Chris Bohner.

Mercedes workers debated on Facebook the UAW’s April contract at Daimler Truck in North Carolina, Tennessee, and Georgia. Mercedes is Daimler’s largest shareholder. After coming to the brink of a strike,​​ Daimler workers won a deal that ends wage tiers, boosts wages 25 percent over four years, adds a cost-of-living adjustment based on the formula of the Big 3 contracts, and creates, for the first time, profit-sharing.

Mercedes has made $156 billion in profits over the last decade, according to the UAW.

“You hear about what UPS Teamsters got in their contract, what the Big 3 auto workers won in their strike, you see what happened with Volkswagen in Tennessee, and Daimler Truck in North Carolina—these are all huge wins,” said Lewis.

“And people are seeing this and looking at their workplace. You come to work at Mercedes and their slogan is ‘The best or nothing.’ They carry that legacy of the best for everything, except for their workers.”

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Luis Feliz Leon is a staff writer and organizer with Labor Notes.luis@labornotes.org

Jane Slaughter is a former editor of Labor Notes and co-author of Secrets of a Successful Organizer.

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